maïs

Dieren kunnen het: altruïstisch zijn. Maar sommige planten kunnen het ook, zo suggereert een nieuw onderzoek van de universiteit van Colorado Boulder.

De onderzoekers trekken die conclusie nadat ze maïs bestudeerden. Bevrucht maïszaad bevat twee ‘broertjes of zusjes’: een embryo en een bijbehorend stukje weefsel dat het embryo voedt als het zaad groeit (endosperm). De onderzoekers bestudeerden de groei en het gedrag van embryo’s en endosperm in zaad dat dezelfde vader en moeder heeft met de groei van embryo’s en endosperm die niet dezelfde ouders hadden.

Familie
“De resultaten wezen erop dat embryo’s met dezelfde moeder en vader als het endosperm aanzienlijk meer wogen dan embryo’s met dezelfde moeder maar met een andere vader,” vertelt onderzoeker Pamela Diggle. “We ontdekten dat endosperm dat niet dezelfde vader als de embryo heeft niet zoveel voedsel (aan het embryo, red.) overhandigt. Het lijkt minder goed samen te werken.”

Over endosperm

Misschien heeft u er nog nooit van gehoord: endosperm. Toch is het van cruciaal belang voor ons mensen. Endosperm in de vorm van maïs, rijst, tarwe en andere gewassen voorziet mensen wereldwijd jaarlijks van 70 procent van de calorieën die we consumeren. “Het weefsel in de zaden van bloeiende planten is wat de wereld van voedsel voorziet,” vertelt Friedman. “Als de bloeiende planten er niet waren, was ook de mens er niet geweest.”

Toppunt van altruïsme
“Eén van de meest fundamentele natuurwetten is dat als je een altruïst gaat zijn, je altruïstisch bent ten opzichte van familie waar je het meest nauw aan verwant bent,” legt onderzoeker William Friedman uit. “Altruïsme ontstaat alleen als degene die goed doet nauw verwant is aan degene die dat goede ontvangt. Wanneer endosperm al het voedsel aan de embryo geeft en dan sterft, dan is dat het toppunt van altruïsme.”

De onderzoekers beschrijven hun onderzoek en resultaten in het blad Proceedings of the National Academy of Sciences. Hun studie is best bijzonder, zo benadrukken ze. “Onze studie is het eerste onderzoek dat het idee van samenwerking onder broers en zussen in de plantenwereld onderzoekt,” stelt Friedman.