Nieuw onderzoek wijst erop dat niet alleen mensen aan grammatica doen: ook vogels kennen grammaticale regels en kunnen niet hebben dat die gebroken worden.

Japanse meeuwen hebben bepaalde regels als het gaat om de opbouw van ‘zinnen’ in hun liedjes. Dat concludeert onderzoeker Kentaro Abe na langdurig onderzoek.

Liedjes
Hij liet de zangvogels enkele onbekende liedjes horen. Eerst speelde de onderzoeker de liedjes enkele keren af, zodat de vogels eraan konden wennen. Daarna gooide hij klanken door elkaar. De vogels reageerden slechts op één van de liedjes heel heftig. Alsof ze merkten dat in dit liedje één van de grammaticale regels gebroken werd. “Dat wijst erop dat er een specifieke regel is voor het ordenen van klanken in hun liedjes die ze delen met anderen.”

WIST U DAT…

Aangeleerd
Uit nader onderzoek bleek dat die grammaticale regels niet aangeboren, maar aangeleerd zijn. Vogels die geïsoleerd waren opgegroeid, reageerden niet op het liedje dat de regels brak. Pas nadat ze twee weken met andere vogels hadden doorgebracht, kregen ze in de gaten dat het liedje niet klopte.

Uit
Als laatste stap schakelde Abe een deel van de hersenen van de vogels uit. Zodra dit was uitgeschakeld, reageerden ze niet meer op het liedje. Dat wijst erop dat dit deel van de hersenen van groot belang is voor het herkennen van grammaticale regels.

“Het is een geniaal experiment dat laat zien dat vogels gevoelig zijn voor veranderingen in een liedje,” zo stelt onderzoeker Constance Scharff, die niet bij het onderzoek betrokken was. Het bewijst bovendien dat grammatica niet alleen iets van mensen is.

Bovenstaande foto is gemaakt door likeaduck (cc via Wikimedia Commons).