rsz_dino1

Vaak wordt verteld dat zoogdieren floreerden toen de dinosauriërs 66 miljoen jaar geleden werden weggevaagd. Enerzijds klopt dit verhaal, want door de verdwijning van de dino’s konden zoogdieren oprukken. Maar het had niet veel gescheeld, of de zoogdieren hadden zelf ook het loodje gelegd.

Ooit werd de aarde bevolkt door grote groepen buideldieren. Een internationaal team van onderzoekers beweert dat buideldieren door de tien kilometer grote asteroïde op de rand van de afgrond balanceerde. Op veel plaatsen verdwenen buideldieren. Zelfs na de inslag slaagden deze dieren er niet in om de diversiteit te herstellen, waardoor buideldieren vandaag de dag vrij zeldzaam zijn en alleen voorkomen in Australië en Zuid-Amerika.

Waarom zijn wij niet even groot als een dino?

Dinosauriërs konden wel 40 meter hoog worden. Waarom waren zij tien keer groter dan de grootste zoogdieren? Oftewel, waarom zijn wij niet even groot als een dino? Onderzoeker Felisa Smith vermoedt dat dit komt omdat zoogdieren hun lichaam warm moeten houden. “Dat is een activiteit die zo’n 90 procent van alle energie opslokt en dus blijft er minder energie over om te groeien.”

“Het klassieke verhaal heeft een twist gekregen”, vertelt Dr. Thomas Williamson van het New Mexico Museum of Natural History & Science. “Niet alleen de dino stierf uit, maar ook andere soorten zoogdieren, zoals de meeste buideldieren. De enige infraklasse van de klasse der zoogdieren die er wel in slaagde om van de inslag te profiteren, waren de placentadieren.”

Overwinnaars?
“We doen net alsof zoogdieren honderd miljoen jaar moesten wachten op hun kans om hun vleugels uit te slaan, maar daar lijkt het niet op”, zegt Dr. Steve Brusatte van de universiteit van Edinburgh. “Sterker nog: enkele soorten hadden geluk dat zij de inslag overleefden, anders waren de zoogdieren misschien ook wel uitgestorven.”

Paper
Het paper van Brusatte, Williamson en hun collega’s is te lezen in de laatste uitgave van het wetenschappelijke journaal ZooKeys.