planetoide

De Oortwolk wordt doorgaans beschouwd als een verzameling komeetachtige objecten. Maar nieuw onderzoek suggereert dat er veel meer te vinden is. Naast de kometen zouden er ook een slordige acht miljard (mogelijk gevaarlijke) planetoïden uithangen.

Dat schrijven onderzoekers in het blad Monthly Notices of the Royal Astronomical Society. Ze baseren hun conclusies op simulaties.

Deze afbeelding geeft een goed beeld van de Oortwolk en Kuipergordel ten opzichte van ons zonnestelsel. Afbeelding: ESA.

Deze afbeelding geeft een goed beeld van de Oortwolk en Kuipergordel ten opzichte van ons zonnestelsel. Afbeelding: ESA.

“We gebruiken simulaties van de totstandkoming van de Oortwolk om aan te tonen dat ongeveer vier procent van de kleine hemellichamen in de Oortwolk op 2,5 AU van de zon moeten zijn ontstaan,” zo schrijven de onderzoekers. AU staat voor ‘Astronomical Unit‘ en 1 AU is bijna 150.000.000 kilometer (vergelijkbaar met de afstand tussen de aarde en de zon). Simulaties wijzen er dus op dat een deel van de objecten in de Oortwolk relatief dicht bij de zon moet zijn ontstaan. “En zijn dus ijsvrije hemellichamen bestaande uit steen en ijzer.” Oftewel: het zijn geen kometen, maar planetoïden.

Het onderzoek suggereert dus dat de Oortwolk deels uit planetoïden bestaat. Het zou om zo’n slordige acht miljard planetoïden gaan. Die planetoïden kunnen een gevaar vormen voor de aarde. Met name omdat ze heel moeilijk te zien zijn. Maar, zo stellen de onderzoekers ons direct gerust, een catastrofale botsing tussen zo’n Oortwolk-planetoïde en de aarde zou slechts één keer in de miljard jaar voorkomen.