virus

Zeker negentig procent van de virussen die bij ons op de huid leven, zijn totaal onbekend. Dat blijkt uit nieuw onderzoek.

Wetenschappers trekken die conclusie nadat ze de huid van zestien gezonde volwassen proefpersonen bestudeerden. Ze verzamelden virusachtige deeltjes die op de huid leefden en analyseerden het genetisch materiaal van deze deeltjes. Vervolgens probeerden ze de virusachtige deeltjes te identificeren door er een database vol bekende virussen en hun DNA bij te pakken. Opvallend genoeg bleek het grootste deel van de virusachtige deeltjes op de huid niet in die database terug te komen. “Meer dan negentig procent was wat wij ‘virale donkere materie’ noemen,” vertelt onderzoeker Elizabeth Grice. Het had kenmerken van viraal genetisch materiaal, maar was nog niet taxonomisch geclassificeerd. Meer dan negentig procent van de virusachtige deeltjes is dus nog nooit eerder beschreven.

Op de afbeelding
Op de afbeelding zie je een virus dat de onderzoekers regelmatig op de huid aantroffen. Het humaan papillomavirus: een virus dat wratten kan veroorzaken en ook wel in verband wordt gebracht met huidkanker.

Bacteriën
Verder wijst het onderzoek erop dat veel van de virussen die op onze huid voorkomen bacteriën infecteren en zich – vaak langdurig – in die bacteriën vestigen. Veel van de virussen op onze huid leven dus in de bacteriën die op onze huid voorkomen. Dat wil echter niet zeggen dat deze virussen geen invloed hebben op onze gezondheid. Ze kunnen onze gezondheid beïnvloeden doordat ze ons microbioom (de verzameling van alle microben die in en op ons leven) beïnvloeden. Zo ontdekten de onderzoekers dat sommige virussen genen bevatten die hun gastheren (de bacteriën) resistenter maken tegen antibiotica.

Diversiteit
Daarnaast blijkt uit het onderzoek dat het viroom (de verzameling van alle virussen die in en op ons lichaam leven) niet op elk deel van het lichaam een even grote diversiteit kent. Zo is de verscheidenheid aan virussen het grootst in de kromming van de arm.

De onderzoekers meer inzicht geven in wat ‘normaal’ is: hoeveel en welke virussen leven op de huid van een gezond individu? En hoe verandert die mix aan virussen wanneer een individu ziek wordt? “Het is echt nodig dat we deze virussen beter gaan begrijpen, aangezien ze mogelijk effect hebben op onze huidcellen en de bacteriën die in en op ons leven,” stelt Grice.