ASTRONOMIE  De volgende missie gaat naar Venus of de maan of een asteroïde. Dat heeft NASA gisteren bekend gemaakt. Welke bestemming het einddoel van het New Frontiers-programma wordt, weten we – na een grondig vooronderzoek – halverwege 2011. Vervolgens kan het voertuig met bestemming x in 2018 vertrekken.

De missies naar de maan of een asteroïde zouden de nodige monsters moeten opleveren. Op Venus zou een lander af moeten dalen. “Dit zijn projecten die jonge wetenschappers en het publiek inspireren en prikkelen,” meent Ed Weiler van NASA. Volgens hem vertegenwoordigen deze drie voorstellen – die uit acht eerdere zijn geselecteerd – de grootste wetenschappelijke waarde.

De drie missies worden het komende jaar grondig voorbereid. Op basis van die voorbereidingen wordt vervolgens één missie werkelijkheid. De drie onderzoeksteams hebben 3 miljoen dollar (een flinke 2 miljoen euro) gekregen om de missies te onderzoeken. Hierbij wordt gelet op haalbaarheid als het gaat om financiën, techniek en management.