Wetenschappers zoeken rond Proxima Centauri – de ster die het dichtst bij de zon staat – naar een planeet. En jij kunt er live getuige van zijn!

Wetenschappers zoeken van januari tot april 2016 naar een planeet rond Proxima Centauri. En niemand weet nog wat ze daar gaan vinden. Wat we wel weten, is dat we er niets van hoeven te missen. De onderzoekers doen via sociale media en een blog namelijk uitgebreid verslag van hun zoektocht. Je kunt zo een heel goed beeld krijgen van wat er allemaal bij zo’n planetenjacht komt kijken, hoe astronomen met elk hun eigen specialismen de handen ineenslaan en hoe data geanalyseerd en geïnterpreteerd wordt.

Risico
“We nemen een risico door het publiek erbij te betrekken voor we weten wat de observaties ons gaan vertellen,” stelt onderzoeker Guillem Anglada-Escude. “Zodra we het paper waarin we de resultaten samenvatten publiceren, is het best mogelijk dat we moeten concluderen dat we geen bewijs hebben kunnen vinden voor een aardachtige exoplaneet rond Proxima Centauri.”

HARPS
Maar het kan ook zomaar zijn dat er wel iets wordt gevonden. Er wordt al lang gespeculeerd over de aanwezigheid van een planeet rond de nabije ster. Eerder observaties suggereerden voorzichtig dat er een kleine planeet rond de rode dwergster te vinden is. Tijdens deze planetenjacht zal echter voor het eerst met zeer gevoelige apparatuur naar de planeet gezocht worden. De onderzoekers observeren de ster namelijk onder meer met de High Accuracy Radial velocity Planet Searcher (kortweg HARPS). Met dit instrument kunnen kleine schommelingen in de beweging van een ster worden opgemerkt. Die schommelingen kunnen bijvoorbeeld ontstaan doordat een planeet aan de ster trekt. Naast HARPS worden nog een aantal telescopen ingezet om de helderheid van de ster te meten. Die metingen kunnen gebruikt worden om vast te stellen of eventuele schommelingen die HARPS detecteert daadwerkelijk veroorzaakt worden door de aanwezigheid van een planeet.

Wil je de zoektocht ook op de voet volgen? De onderzoekers zijn gisteren gestart met de eerste observaties en houden hier een blog bij en zijn tevens te vinden op Twitter.