ASTRONOMIE  In James Camerons nieuwste film Avatar ontdekken kijkers de prachtige exomaan Pandora. Op de maan is leven mogelijk. Er leven zelfs intelligente rassen! Bestaat zo’n maan echt? Misschien wel! En als Pandora bestaat, dan wordt het maantje over een paar jaar wellicht ontdekt door NASA’s Kepler ruimtesonde.

“Als Pandora echt bestaat, dan kunnen we in het volgende decennium haar atmosfeer onderzoeken”, legt astronoom Lisa Kaltenegger van het Harvard-Smithsonian centrum voor astrofysica uit. Zij legt uit dat Kepler het maantje bij een gasplaneet kan ontdekken, waarna de geplande James Webb telescoop (de opvolger van de Hubble telescoop) Pandora in de gaten houdt. De James Webb telescoop heeft de capaciteiten om de atmosfeer van een verre exoplaneet of exomaan te onderzoeken.

“Alle gasplaneten in ons zonnestelsel hebben rotsachtige of ijzige manen”, vertelt Kaltenegger. “Dit verhoogt de kans dat een exogasplaneet manen heeft. Sommige van deze manen zijn misschien even groot als de aarde en in staat om een atmosfeer vast te houden.” Wie kijkt naar de gasplaneten in ons zonnestelsel, kan niet anders concluderen dan dat de manen veel interessanter zijn dan de planeten zelf. Titan, Europa, Enceladus, Io: bizarre buitenaardse werelden. Wat zou er gebeuren als één van deze manen dichter bij de zon zou opgroeien? Zou er dan leven ontstaan?

“Alpha Centauri A is een heldere buurster, die erg lijkt op de zon. Misschien dat we daar wel een maan als Pandora vinden”, suggereert Kaltenegger. “De James Webb telescoop gaat ons daar zeker bij helpen!”