Vrouwtjes blijken echter beter tegen hogere temperaturen te kunnen.

Hittegolven hebben een niet al te beste impact op het sperma van mannelijke insecten. Zo blijkt bijvoorbeeld dat meerdere hittegolven op een rij – die door de opwarming van de aarde naar verwachting steeds frequenter zullen optreden – mannetjes zelfs onvruchtbaar kunnen maken. Maar wat nou als een dier zijn hele leven al wordt blootgesteld aan extremere temperaturen?

Opgroeien
Onderzoekers hebben in kaart gebracht wat het opgroeien in extreme temperaturen precies doet met de voortplantingsorganen, en het voortplantingsgedrag. In de studie namen de onderzoekers de Indische meelmot als uitgangspunt en bestudeerden de spermaproductie en paringsgedrag in mannelijke en vrouwelijke meelmotten. Ook vergeleken ze beide geslachten met elkaar.


Experiment
De meelmotten werden van jongs af aan blootgesteld aan verschillende temperaturen (variërend van 20 tot 33 graden Celsius), tot het moment dat ze geslachtsrijp waren. En de onderzoekers kwamen erachter dat het sperma van de mannetjes korter (en daarom minder werkzaam) werd naarmate de temperatuur waaraan de meelmotten werden blootgesteld, hoger was. Bovendien paarden de Indische meelmotten minder met elkaar wanneer ze bij de bij de laagste en hoogste temperaturen waren grootgebracht. Ook blijkt dat hoe hoger de temperatuur, hoe korter de meelmotten met elkaar paarden.

Klimaatverandering
Gesteriliseerd door klimaatverandering: het is een bestaand fenomeen. Ook deze kever overkwam het. De experimenten suggereren wederom dat de opwarming van de aarde voornamelijk een bedreiging vormt voor de vruchtbaarheid van mannen.

Verschillen
Vervolgens vergeleken de onderzoekers de twee geslachten met elkaar. “Het wordt nu duidelijk dat wanneer beide geslachten worden blootgesteld aan hittestress, mannetjes eerder onvruchtbaar worden dan vrouwtjes,” concludeert onderzoeker Graziella Iossa. Uit eerder werk bleek al dat vrouwtjes na blootstelling aan hitte nog steeds nageslacht op de wereld konden zetten. Maar nadat mannetjes te maken hebben gekregen met hogere temperaturen, is de kans om onvruchtbaar te worden groter. Dit toont aan dat de productie van sperma gevoeliger is voor hitte dan de productie van eitjes. “Het is niet alleen intrigerend dat mannetjes en vrouwtjes anders reageren op hittestress, het kan ons ook iets vertellen over hoe soorten zullen worden beïnvloed door klimaatverandering en hoe we dit kunnen aanpakken,” stelt Iossa.

De studie toont aan dat de productie van sperma en het paargedrag sterk afhangt van de temperatuur waarin de dieren opgroeien. “Nu de aarde opwarmt is verder onderzoek op dit gebied – mannelijke en vrouwelijke vruchtbaarheid – van vitaal belang,” onderstreept Iossa. “De overleving van populaties hangt uiteindelijk af van of individuen zich kunnen voortplanten.”