Wetenschappers hebben stamcellen gekweekt die wellicht in staat zijn om doofheid te genezen. De cellen zijn zo geprogrammeerd dat ze zich ontwikkelen tot haarcellen. Haarcellen geven trillingen door aan de hersenen die ze vervolgens omzetten in geluid. En dat kan deze kunstmatige stamcel ook!

Door het oor aan harde geluiden bloot te stellen of na een ongeluk kunnen de haarcellen beschadigd raken of verloren gaan. Daarmee gaat niet alleen het gehoor achteruit, maar krijgen patiënten ook moeite met hun evenwicht en zijn ze vaak duizelig.

Muis
Om die problemen op te lossen, moet de wetenschap er eerst in slagen om haarcellen te kweken of te laten regenereren. En dat is nu ten dele gelukt. Wetenschappers hebben stamcellen van muizen zo ver gekregen dat deze zich tot nieuwe haarcellen ontwikkelen.

Doorbraak
“Het lijkt wel of ze (de gekweekte stamcellen, red.) min of meer zo uit het oor zijn gehaald,” vertelt onderzoeker Stefan Heller. Zijn onderzoeksteam heeft tien jaar aan deze techniek gewerkt. De wetenschappers bestudeerden hoe het gehoor van een baby zich in de baarmoeder ontwikkelt en deden dat vervolgens na in een petrischaaltje. Met deze resultaten mag er van een doorbraak worden gesproken.

Test
De gekweekte haarcellen lijken ook qua structuur sprekend op de ‘echte’ variant. Uit de eerste tests blijkt dat de kunstmatige haarcellen net als de originele op trillingen reageren en die signalen kunnen omzetten zodat het brein er verder mee aan de slag kan.

Herstellen
Experts hopen dat de cellen – die door het vermenigvuldigen van stamcellen heel gemakkelijk in grote hoeveelheden kunnen worden gekweekt – het onderzoek naar doofheid naar een hoger plan tillen. In een later stadium hopen wetenschappers haarcellen zo ver te krijgen dat ze zichzelf kunnen herstellen.

Er moet nog veel onderzoek worden gedaan alvorens de kunstmatige haarcel doeltreffend en op grote schaal kan worden toegepast. Maar deze studie maakt de weg vrij voor gericht onderzoek naar een oplossing voor doofheid.