De Kuipergordelobjecten met de langste omlooptijden wijzen op de aanwezigheid van een negende planeet in ons zonnestelsel.

Eerder dit jaar stelden onderzoekers dat zich aan de rand van ons zonnestelsel een tot op heden onbekende planeet schuilhoudt. Die planeet zou zo’n tien keer zwaarder zijn dan de aarde en er ongeveer 17.000 jaar over doen om een rondje rond onze zon te voltooien. En de baan van de planeet zou deze soms wel 660 AU (1 AU is de gemiddelde afstand tussen de aarde en de zon) van de zon vandaan voeren.

Kuipergordelobjecten
Tot op heden is de hypothetische planeet nog niet waargenomen. Het bestaan ervan wordt afgeleid uit de invloed die deze op een aantal Kuipergordelobjecten zou hebben. Maar het bewijs voor het bestaan van deze ongeziene planeet stapelt zich op. Want onderzoekers hebben nu nog meer Kuipergordelobjecten gevonden die door planeet X beïnvloed zouden worden.

WIST JE DAT…

Extreme Kuipergordelobjecten
De Kuipergordel is een regio gevuld met dwergplaneten en komeetachtige objecten voorbij de baan van Neptunus. De objecten in deze Kuipergordel worden direct of indirect beïnvloed door de zwaartekracht van de bekende gasreuzen in ons zonnestelsel: Saturnus, Jupiter, Uranus en Neptunus. Maar er zijn een paar Kuipergordelobjecten die in hun huidige banen waarschijnlijk niet naar de pijpen van deze gasreuzen hoeven te dansen. Deze Kuipergordelobjecten hebben allemaal extreem ovaalvormige banen – die ze dus heel ver en soms ook heel dicht bij de zon brengen – en worden ook wel ‘extreme Kuipergordelobjecten’ genoemd.

Vreemd
“Wij hebben de gegevens van deze meest afgelegen Kuipergordelobjecten geanalyseerd,” vertelt onderzoeker Renu Malhotra. “En hebben iets vreemds opgemerkt dat suggereert dat ze in een resonantie met een ongezien planeet bewegen.” De omlooptijden van deze Kuipergordelobjecten verhouden zich op een bijzondere manier tot elkaar. Wanneer je die verhouding uit wilt drukken, hoef je namelijk alleen maar een beroep te doen op hele, kleine getallen. Zo kun je bijvoorbeeld een Kuipergordelobject hebben met een omlooptijd die 2 of 3 keer zo lang, maar niet 3,7 keer zo lang is als de omlooptijd van het andere Kuipergordelobject. En zulke verhoudingen kunnen volgens de onderzoekers alleen ontstaan door toedoen van een zware planeet. De verhouding tussen de baan van deze planeet en de baan van de Kuipergordelobjecten zou dan eveneens uit te drukken zijn in hele, kleine getallen.

Het nieuwe onderzoek levert niet alleen meer bewijs op voor het ontstaan van planeet X, maar resulteert tevens in een nauwkeurige schatting van de massa en baan van de ongeziene planeet. Overigens is het bestaan van de planeet ook met dit onderzoek op zak nog niet bewezen. Daarvoor zullen we de planeet toch echt eerst een keertje moeten spotten. Iets wat naar verwachting – als de planeet bestaat – ergens in de komende drie jaar zou moeten gaan lukken.