Er is mogelijk opnieuw een bewoonbare planeet ontdekt. Het zou tot nog toe de beste kandidaat voor leven zijn.

De planeet bevindt zich op zo’n 22 lichtjaar van de aarde en draait om de ster GJ 667C. De planeet deelt deze moederster met zeker één (GJ 667Cb) en mogelijk twee of drie andere planeten. GJ 667Cb is zeker niet bewoonbaar: deze planeet draait te dicht om de ster heen.

In de bewoonbare zone. Afbeelding: Guillem Anglada-Escudé / Carnegie Institution.

Rondje
De planeet heeft de naam GJ 667Cc gekregen en heeft een massa die ongeveer 4,5 keer zo groot is als de aarde. De planeet doet er 28 dagen over om een rondje rond de ster te voltooien. De planeet bevindt zich in de bewoonbare zone. Dat wil zeggen dat deze zich niet te dicht bij de zon bevindt (waardoor het er zeer warm is en er geen vloeibaar water kan voorkomen), maar ook niet te ver weg (waardoor het heel koud is en ook geen vloeibaar water kan voorkomen). De onderzoekers vermoeden dat de planeet ongeveer net zo veel energie absorbeert als onze aarde.

Zware elementen
De ontdekking is heel belangrijk. De ster waar de planeet omheen draait is namelijk qua samenstelling heel anders dan onze zon. Zwaardere elementen zoals ijzer, silicium en koolstof komen er niet zo veelvuldig voor. Deze elementen zijn nodig om aardachtige planeten te vormen. Onderzoekers dachten dat zonder al te veel van deze elementen geen zware planeten zouden kunnen ontstaan. En toch is er bij de ster een vrij zware en zelfs mogelijk bewoonbare planeet gevonden. Dat zou erop wijzen dat we bewoonbare planeten op veel meer plekken dan gedacht kunnen terugvinden. “Het vinden van deze planeet – zo dichtbij en zo snel – wijst erop dat ons sterrenstelsel moet wemelen van de miljarden mogelijk bewoonbare rotsachtige planeten,” concludeert onderzoeker Steven Vogt in een persbericht.

Het is niet de eerste keer dat een mogelijk bewoonbare planeet wordt aangetroffen. In december 2011 vonden wetenschappers er bijvoorbeeld nog één. Maar de onderzoekers noemen de planeet GJ 667Cc de ‘nieuwe beste kandidaat om vloeibaar water en misschien leven zoals wij dat kennen te bevatten’. Het volledige onderzoek is binnenkort terug te vinden in het blad Astrophysical Journal.

Een artistieke impressie van het systeem dat de onderzoekers hebben ontdekt. Afbeelding: Guillem Anglada-Escudé / Carnegie Institution.