Wetenschappers hebben in Zuid-Afrika opnieuw fossiele resten van een menselijke voorouder – A. sediba – ontdekt. De vondst kan wel eens het meest complete skelet van een menselijke voorouder opleveren.

“We hebben delen van een kaak en andere belangrijke delen van het lichaam, waaronder een compleet dijbeen, ribben, wervels en andere belangrijke delen van het been teruggevonden,” vertelt onderzoeker Lee Berger. Sommige delen zijn uitzonderlijk compleet. Nog nooit zijn zulke complete fossiele resten van mensachtigen teruggevonden. “We zijn overduidelijk heel opgewonden, want het lijkt erop dat we nu één van de meest belangrijke en complete resten van het skelet hebben teruggevonden, alhoewel het nog wel gevangen zit in gesteente. Dit is een belangrijke dag voor ons team en het gehele onderzoeksveld.”

Lee Berger (links) met de fossiele resten die nu nog in een steen zitten. Foto: Wits.ac.za.

Scan
De steen waarin de resten zich bevinden, werd zo’n drie jaar geleden al ontdekt. Maar nu pas is duidelijk geworden dat deze de resten van een uitgestorven menselijke voorouder bevat: Australopithecus sediba. De onderzoekers ontdekten dat toen ze de steen in een CT-scan legden.

Een tand van A. sediba. Foto: Wits.ac.za.

A. sediba
De eerste resten van A. sediba werden enkele jaren geleden teruggevonden, in hetzelfde gebied waar nu ook deze resten zijn ontdekt. Wanneer we de verschillende vondsten met elkaar combineren, lijkt het erop dat we nu van A. sediba het meest complete skelet van alle uitgestorven mensachtigen hebben. De menselijke voorouders die hier zijn teruggevonden, zijn waarschijnlijk door een ongeluk om het leven gekomen. Ze vielen in een diepe grot en lagen enkele dagen of weken op de bodem van de grot. Daarna werden de lichamen naar een ondergronds meertje verplaatst. Waarschijnlijk door toedoen van een flinke regenbui. Uiteindelijk zijn daar de fossiele resten ontstaan.

In het gesteente zijn ook resten van dieren teruggevonden. Hierboven ziet u resten van een antilope. Waarschijnlijk zijn de dieren samen met de mensen naar beneden gevallen. Foto: Wits.ac.za.

Live volgen
De onderzoekers gaan de komende tijd de fossiele resten de komende tijd nader bestuderen. En dat wordt heel bijzonder, want geïnteresseerden kunnen dat proces live volgen. Het onderzoek wordt gefilmd en live via internet uitgezonden. En dat is een primeur. “Het verandert letterlijk de manier waarop we wetenschap bedrijven en is een prachtige gelegenheid om deze fantastische ontdekking met de wereld te delen.”

Wie meer wil weten over de vondst of over de mogelijkheid om nader onderzoek live te volgen, kan hier terecht.