Er iets raars aan de hand met de jonge ster RIK-210. Op onregelmatige momenten dimt het licht van de ster. Welk mysterieus object blokkeert het sterrenlicht?

Wanneer het licht van een ster dimt, is dat vaak een teken dat er een planeet om de ster draait. De planeet houdt dan een deel van het sterrenlicht tegen, zoals de maan het licht van de zon tegenhoudt tijdens een zonsverduistering. Toch is dit niet het geval bij de ster RIK-210, die op een afstand van 472 lichtjaar van de aarde staat.

Het sterrenlicht dimt vijftien procent iedere 5,67 aardse dagen. Zo lang doet de ster RIK-210 over een rondje om zijn as. Dit betekent dat het object dat het licht blokkeert meedraait met de ster. Toch wordt het niet veroorzaakt door een begeleidende bruine dwerg of een exoplaneet. Uit verder onderzoek blijkt dat het ook geen protoplanetaire schijf is, oftewel een stofschijf die rondom de vijf tot tien miljoen jaar oude ster draait. Wat is het dan wel?

De dip in het sterrenlicht.

Wolk?
“Het lijkt ons onwaarschijnlijk dat iets op het oppervlak van de ster het licht dimt”, schrijft het team. “De mogelijke oorzaak is een wolk in de magnetosfeer van de ster.” Dit is het gebied rondom de ster dat is gevuld met geladen deeltjes. Het is een logische verklaring, omdat een wolk vaak net zo snel roteert als het hemellichaam.

Om zeker te weten dat het een wolk is, moeten de onderzoekers de ster een langere periode volgen. Pas dan weten we zeker dat het geen buitenaardse megastuctuur is.

Tabby’s ster
De laatste tijd zijn er vaker sterren gevonden met vreemde dippen, zoals KIC 8462852 (Tabby’s ster). De ruimtetelescoop Kepler zag bijzondere dipjes, zowel qua grootte als qua timing. Tussen dag 788 en 795 van de Kepler-missie nam de helderheid van de ster met 15 procent af. Tussen dag 1510 en 1570 nam de helderheid zelfs met 22 procent af. Astronomen weten nog steeds niet hoe dit komt, maar hopen dat dankzij crowdfunding het mysterie wordt opgelost.