De grote asteroïde Lutetia is bedekt met een dikke laag stof. Dit beweren Europese wetenschappers. De honderd kilometer brede asteroïde is in juli bezocht door de Rosetta-sonde. De ruimtesonde maakte twee uur lang haarscherpe foto’s en verzamelde spectrale en magnetische gegevens. Deze gegevens zijn deels geanalyseerd door wetenschappers. Uit de data blijkt dat het oppervlak van Lutetia bedekt is met een 600 meter dikke stoflaag.

De asteroïde heeft een massa van 1.700 biljoen ton. De volume is ongeveer 3,4 gram per kubieke centimeter. Daarmee komt de asteroïde qua dichtheid in de buurt van de aarde. Onze planeet heeft namelijk een volume van 3,34 gram per kubieke centimeter.

Wat voor object is Lutetia?
Eigenlijk weten wetenschappers nog weinig over het verleden van Lutetia. Sommige observaties laten zien dat de asteroïde een zeer primitief object is, dat weinig is veranderd sinds de vorming van het zonnestelsel (een zogenaamde C-type asteroïde). Toch zijn er metalen op het oppervlak van de gigantische ruimtesteen gevonden: een bewijs dat het een geëvolueerde M-type asteroïde is.

“Pas als we de infraroodgegevens van Rosetta goed bestudeerd hebben, kunnen we wat zeggen over wat voor type asteroïde Lutetia is”, zegt Dr. Rita Schulz van de Europese ruimtevaartorganisatie ESA.

Stoffig
Hoe komt het dat de asteroïde stoffig is, net zoals de maan? Aangezien Lutetia vrij groot is, is de ontsnappingssnelheid op het oppervlak vrij hoog. De ontsnappingssnelheid op Lutetia is zestig meter per seconde. Kort door de bocht: 90 procent van alle materieslaagt er niet in om de asteroïde te verlaten. Schulz: “Hierdoor ligt er een flinke stoflaag.”

Rosetta
De ontdekking van Lutetia gebeurde honderdvijftig jaar geleden, maar tot voor kort bleef de asteroïde een klein lichtpuntje aan de hemel. Na het maken van beelden vanaf de aarde leerden wetenschappers niet veel over de steenklomp. De Europese Rosetta-sonde bracht hier verandering in. Rosetta werd in 2004 gelanceerd met als doel de komeet 67P/Choerjoemov-Gerasimenko. Verwacht wordt dat deze in 2014 wordt bereikt.