Marsrover Opportunity heeft een marathon op de rode planeet gereden. Zijn eindtijd is weinig indrukwekkend: elf jaar en twee maanden. Wel indrukwekkend is dat Opportunity gewoon doorgaat!

Het gebeurde gisteren: Opportunity maakte een 46,5 meter lang ritje op de rode planeet. Met het ritje kwam de totale afstand die Opportunity sinds zijn aankomst op Mars heeft afgelegd op meer dan 42,195 kilometer. En dat betekent dat Opportunity een marathonafstand op Mars heeft afgelegd.

Eindtijd
Zoals gezegd is de eindtijd van de rover niet zo indrukwekkend. Opportunity had elf jaar en twee maanden nodig om de marathon te voltooien. Maar we moeten niet vergeten dat de rover ondertussen ook nog bezig was met wetenschappelijk onderzoek. “Deze missie draait niet om het neerzetten van afstandsrecords,” benadrukt onderzoeker Steve Squyres. “Het gaat om wetenschappelijke ontdekkingen doen op Mars en toekomstige verkenners inspireren om nog verder te gaan. Maar een marathon op Mars afleggen, voelt wel heel goed.”

De marathon van Opportunity. Klik voor een vergroting. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / Cornell Univ. / USGS / Arizona State Univ.

De marathon van Opportunity. Klik voor een vergroting. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / Cornell Univ. / USGS / Arizona State Univ.

Doorgaan!
Wat bovendien heel indrukwekkend is, is dat Opportunity het bijltje er nog altijd niet bij heeft neergegooid en ook na het afleggen van deze marathonafstand gewoon doorgaat. Oorspronkelijk had NASA een drie maanden durende missie voor Opportunity in gedachten. Inmiddels zijn we meer dan elf jaar verder en rijdt de rover nog altijd – met een onderzoekende geest – rond.

Met 42,195 kilometer in de wielen is Opportunity een echte recordhouder. Nog nooit heeft een voertuig op een andere planeet dan de aarde zo’n grote afstand afgelegd. Dat record werd echter vorig jaar al gebroken: toen ging Opportunity reeds verder dan de vorige recordhouder, een maanrover van de voormalige Sovjet-Unie.