Nu Curiosity alle aandacht opeist, zouden we bijna vergeten dat zich op Mars nog een rover bevindt: Opportunity. En ook die rover werkt hard. Zo heeft deze zojuist een wandeling op het randje van de Endeavour-krater voltooid.

Een Marsorbiter nam onlangs sporen van kleimineralen waar in een gebied dat inmiddels de naam Matijevic Hill heeft gekregen. Onderzoekers besloten eerder dit jaar dat Opportunity de mineralen maar eens onder de loep moest gaan nemen, want kleimineralen kunnen heel interessant zijn: ze ontstaan onder vochtige omstandigheden. En dergelijke omstandigheden kunnen ook heel gunstig zijn voor leven.

Wandelen
“Eén van de eerste dingen die je doet als je als geoloog een gebied als dit bestudeert, is wandelen in de omgeving en dat is wat we met Opportunity hebben gedaan,” vertelt onderzoeker Steve Squyres. De rover gebruikte de maanden oktober en november om tegen de klok in een rondje rondom Matijevic Hill te maken. Matijevic Hill bevindt zich op de westelijke rand van de Endeavour-krater.

Het rondje dat Opportunity de laatste twee maanden maakte. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / Arizona State University.

Onderzoekje starten
Tijdens de wandeling van Opportunity probeerden de onderzoekers te achterhalen op welke plek de rover het beste een onderzoek kon starten. “We hebben een lijst met vragen die door de observaties boven zijn komen drijven. We maakten deze wandeling om te beslissen waar we onze tijd het meest efficiënt kunnen gebruiken om deze vragen te beantwoorden. Nu hebben we een goed beeld van waar we mee te maken hebben en kunnen we het gedetailleerdere werk starten.”

De wandeling rondom Matijevic Hill was zo’n 354 meter lang. In totaal heeft Opportunity in bijna negen jaar tijd 35,4 kilometer op Mars afgelegd. De Marsrover is ondanks het harde werk nog in prima staat en dat is opmerkelijk: NASA ging er altijd vanuit dat Opportunity slechts drie maanden actief zou zijn.