Wetenschappers hebben ontdekt dat de hersenen van sommige mensen negatieve gedachten over de toekomst simpelweg negeren.

De onderzoekers verzamelden veertien mensen en stelden vast hoe optimistisch de proefpersonen waren. Vervolgens werden de hersenen van de proefpersonen gescand terwijl ze vragen kregen over tachtig negatieve gebeurtenissen. Bijvoorbeeld: ‘Hoe waarschijnlijk is het dat je met kanker te maken krijgt?’ De proefpersonen kregen daarna ook te horen hoe groot de werkelijke kans was. En helemaal aan het eind van het experiment moesten de proefpersonen opnieuw aangeven hoe groot de kans volgens hen was.

WIST U DAT…

…wetenschappers onlangs een optimistisch gen hebben ontdekt?

Resultaten
En dat levert opvallende resultaten op. De kans dat iemand kanker krijgt, is dertig procent. De mensen die dachten dat hun risico veertig procent was, stelden dit aan het eind bij naar 31 procent. Maar de mensen die eerst dachten dat het 10 procent was, pasten dat percentage ook na het horen van het werkelijke percentage amper aan.

Verwerken
Wanneer de proefpersonen positief nieuws te horen kregen (bijvoorbeeld: de kans op kanker is in werkelijkheid kleiner dan gedacht) vertoonden ze meer activiteit in de frontale kwab. Dat is logisch: dit deel van de hersenen verwerkt ‘fouten’ en zet die recht. Wanneer pessimisten negatieve informatie te verwerken kregen, was de activiteit in de frontale kwab het grootst. Bij de optimisten was de activiteit bij negatieve informatie het kleinst. Het lijkt erop dat het brein last heeft van Oost-Indische doofheid: het hoort alleen wat het wil horen en is beter in staat om positief nieuws te verwerken.

WIST U DAT…

…honden mogelijk ook echte optimisten of pessimisten zijn?

Altijd optimistisch
Het onderzoek laat zien hoe het kan dat sommige mensen altijd maar optimistisch blijven. Zelfs als de kansen in hun nadeel zijn. “Roken is dodelijk werkt niet als mensen denken dat de kansen op kanker klein zijn,” legt onderzoeker Tali Sharot uit. “De kans op een scheiding is vijftig procent, maar mensen denken niet dat zij ermee te maken krijgen.” Ondanks overtuigend bewijs kan het brein er toch voor kiezen om iets heel anders te geloven, zo is binnenkort in het blad Nature Neuroscience te lezen.

En daar lijkt niets mis mee: optimisme is gezond. Mensen die optimistisch zijn, hebben bijvoorbeeld een kleinere kans op hartziekten. Tegelijkertijd is optimisme ook een beetje gevaarlijk: mensen zien reële risico’s soms over het hoofd.