De eerste testvlucht van Orion – het nieuwe paradepaardje van NASA – staat gepland en moet al in 2014 gaan plaatsvinden.

Tijdens de testvlucht draait Orion – onbemand – korte tijd rond de aarde. Vervolgens breekt het ruimtevaartuig weer door de atmosfeer heen en landt deze met een enorme plons in de oceaan.

Een landing van Orion. Foto: NASA / Sean Smith

Landing
Orion verschilt op tal van vlakken van de spaceshuttle. Zo is de capsule heel anders van vorm. Logisch: in tegenstelling tot de spaceshuttle wordt Orion niet netjes aan de grond gezet. De capsule landt met een plons in het water. Ook gaat Orion meer doen dan alleen maar bezoekjes brengen aan het ISS. Het ruimtevaartuig gaat in de toekomst mogelijk ook asteroïden en zelfs Mars verkennen.

Een dwarsdoorsnede van Orion. Afbeelding: NASA.

In het zwembad
De experimenten in 2014 moeten aantonen of het huidige ontwerp van Orion dat alles echt aankan. En dan met name natuurlijk die enorme plons die landing heet. Er is al wel geoefend. Bijvoorbeeld in het zwembad van NASA, maar met 32.000 kilometer per uur uit de ruimte komen zetten, is toch net even ietsje anders.

Nieuwe raket
NASA werkt ook aan een nieuwe raket om Orion mee in de ruimte te brengen. Maar deze is naar verwachting pas in 2017 klaar voor gebruik. De eerste testvluchten met Orion worden dan ook mede mogelijk gemaakt door een ‘oude’ raket: waarschijnlijk de Delta-IV-raket.

Spaceshuttle
Het is niet voor niets dat NASA zo hard werkt aan Orion en nieuwe raketten. Dit jaar ging de allerlaatste spaceshuttle de lucht in en daarna gingen alle spaceshuttles met pensioen. Dat betekent dat NASA geen ruimtevaartuigen meer heeft om astronauten in de ruimte te brengen. Daarvoor moet de VS nu terugvallen op bijvoorbeeld Rusland en later misschien ook private ruimtevaartorganisaties. En dat is even slikken. Orion moet NASA weer terug in de race brengen en ervoor zorgen dat de Amerikanen de grenzen van het bekende nog verder oprekken.

Overigens kan dat nog wel even duren. De testvluchten mogen dan in 2014 al starten: het wordt pas na 2020 dat Orion echt aan de bak gaat.