stille oceaan

De aarde warmt op, maar de laatste dertien jaar gaat dat lang niet meer zo hard als daarvoor. Nieuw onderzoek kan dat misschien verklaren. Onderzoekers stellen dat de passaat bij de evenaar sterker is geworden en ervoor zorgt dat meer warmte in de oceaan verdwijnt.

Dat schrijven onderzoekers in het blad Nature Climate Change. Ze stellen dat de sterkere winden leiden tot een sterkere circulatie van de Stille Oceaan. Die oceaan haalt daardoor meer hitte uit de atmosfeer en slaat deze diep op. Kouder water wordt ondertussen naar het oppervlak van de oceaan verplaatst. “Wetenschappers hebben lang vermoed dat de oceaan nu meer warmte opneemt en dat dat de snelheid waarmee de oppervlaktetemperaturen wereldwijd stijgen, heeft vertraagd, maar het mechanisme erachter was lang onduidelijk,” legt onderzoeker Matthew England uit.

Model
Maar hoe weten de onderzoekers zo zeker dat de passaat de schuldige is? Daartoe namen ze hun toevlucht tot modellen. Alle huidige klimaatmodellen houden geen rekening met een sterker wordende passaat en zij voorspelden geen van allen de pauze in opwarming die we nu zien. De onderzoekers pasten de modellen aan en lieten deze wel rekening houden met de sterkere passaat. Zodra de modellen waren aangepast, klopten ze wel met de huidige situatie. “De wind leidt ertoe dat meer hitte in de oceaan verdwijnt, waardoor de atmosfeer tijdelijk amper opwarmt.”

WIST U DAT…

Stabiel
“Klimaatwetenschappers weten al lang dat de wereldwijde gemiddelde temperatuur niet continu even sterk stijgt, in plaats daarvan vindt de opwarming plaats in een serie abrupte stappen en tussen die stappen bevinden zich periodes met min of meer stabiele temperaturen. Ons onderzoek verklaart hoe dat komt.” De onderzoekers benadrukken dus dat de huidige stabiele temperaturen slechts een fase zijn. “Het is slechts een pauze in opwarming, kort voordat de volgende onvermijdelijke temperatuurstijging zich aandient.”

En die volgende temperatuurstijging is waarschijnlijk indrukwekkend. Want de oceaan pompt de warmte nu de diepte in. Maar heel diep gaat die warmte niet. Zodra de passaatwinden verzwakken, zal de oceaan de hitte dan ook snel weer aan de atmosfeer teruggeven. “Wanneer de kracht van de passaat weer normaal wordt – en dat zal uiteindelijk gebeuren – zal de atmosfeer rap opwarmen. Dus de wereldwijde temperaturen zullen na de pauze snel stijgen en binnen tien jaar het voorspelde niveau bereiken.”