Terwijl Curiosity druk bezig is om foto’s van zijn omgeving te maken, wordt de Marsrover zelf ook gekiekt. En wel door een ruimtesonde die in een baan om Mars cirkelt. Het resulteert in het eerste kleurenkiekje dat vanuit de ruimte van Curiosity op Mars wordt gemaakt.

Op de foto zien we een hele heldere stip. Dat is Curiosity. Ook de schaduw die deze op het Marsoppervlak werpt, is goed te zien. De foto werd gemaakt door de Mars Reconnaissance Orbiter. Deze gebruikte daarvoor zijn High Resolution Imaging Science Experiment (HiRISE). De orbiter bevond zich niet recht boven Curiosity toen deze de foto maakte. “We willen over een paar dagen nog een foto maken waarbij de orbiter recht naar beneden kijkt en de rover gedetailleerder vast kan leggen,” vertelt Alfred McEwen, namens NASA.

Rondom Curiosity zien we donkere vlekken. Die heeft Curiosity tijdens zijn landing – waarbij stuwraketten werden gebruikt – zelf gemaakt. Behalve Curiosity zien we op de foto ook een groot deel van de Gale-krater. De eindbestemming van Curiosity – Mount Sharp – bevindt zich niet op de foto.

Foto: NASA / JPL-Caltech / University of Arizona.

Curiosity maakt het overigens uitstekend. De Marsrover is de afgelopen dagen geüpdatet en nu helemaal klaar om aan het werk te gaan. Waarschijnlijk gaat deze volgende week voor het eerst een eindje rijden. Dat wordt een testritje waarbij Curiosity voor- en achteruit rijdt en een bochtje moet maken. Daarna zal ook de robotarm van de Marsrover nog getest gaan worden. En vervolgens kan Curiosity dan ook echt beginnen aan zijn lange reis met als eindbestemming Mount Sharp. Op basis van de foto’s die Curiosity zelf maakte, wordt nu gekeken welke route de Marsrover het beste kan gaan afleggen. Voor Curiosity bij Mount Sharp arriveert, zijn we alweer een jaar verder. Toch is het de lange reis uiteindelijk wel waard, zo vermoeden de onderzoekers. Ze hopen in de sedimenten nabij de berg aanwijzingen te vinden die voor eens en altijd duidelijk maken of leven op Mars ooit een optie is geweest.