Onderzoek wijst uit dat een orka die in maart dood gevonden werd, gestorven is door toedoen van een tag die wetenschappers een maandje eerder aan het dier hadden bevestigd.

Op 23 februari voorzien onderzoekers een orka van een soort zendertje (tag). Met behulp van deze tag kunnen ze de orka – die met L95 wordt aangeduid – middels satellieten volgen. Iets meer dan een maand later – op 30 maart – wordt de orka dood aangetroffen. Natuurlijk rees direct de vraag of er een verband was tussen de aangebrachte tag en de dood van de orka. En die vraag moeten onderzoekers nu met een volmondig ‘ja’ beantwoorden.

Schimmelinfectie
Onderzoek – waaronder een autopsie – wijst uit dat de orka stierf aan een schimmelinfectie. Die infectie kwam via de tag de bloedbaan binnen. Hoewel de onderzoekers niet uit kunnen sluiten dat het immuunsysteem van de orka reeds verzwakt was (waardoor deze wellicht vatbaarder was voor de infectie) stellen ze wel zeker te weten dat de tag bijgedragen heeft aan de ziekte, het stranden en de dood van de orka.

Foutje
De dood van de orka is wellicht te herleiden tot een menselijke fout. Uit het onderzoeksrapport blijkt dat onderzoekers twee keer geprobeerd hebben om de orka van een tag te voorzien. De eerste keer mislukte: de tag viel in het water. De tag werd daarop wel gedesinfecteerd met alcohol, maar dat was wellicht niet voldoende. Bovendien werd de tag geplaatst nabij grote bloedvaten, waardoor de schimmel zich wellicht gemakkelijk kon verspreiden.

Samenloop
Vergelijkbare tags werden eerder probleemloos op zeven andere orka’s geplaatst. En nog eens meer dan 500 walvisachtigen zijn in het verleden van dit type tag voorzien, zonder dat dat – voor zover we weten – leidde tot sterfte. Dit ene trieste voorval lijkt dan ook een samenkomst van omstandigheden te zijn: de tag was onvoldoende gedesïnfecteerd, werd wat ongelukkig (nabij grote bloedvaten) geplaatst en de orka was wellicht al in een wat slechte conditie.

Op basis van dit ene geval komen onderzoekers echter wel met een aantal maatregelen die getroffen moeten worden om herhaling te voorkomen. Zo zouden tags die niet in één keer goed aangebracht zijn, geen tweede keer gebruikt mogen worden, maar terug moeten keren naar het laboratorium voor onderzoek en sterilisatie. Ook moet er beter nagedacht worden over de beste plek om de tag te plaatsen. Tevens moet er meer aandacht zijn voor de staat waarin dieren zijn. Stel dat een populatie het al moeilijk heeft (door een gebrek aan voedsel bijvoorbeeld) dan is het wellicht beter om de dieren op een andere manier dan middels een tag te volgen.