Wetenschappers hebben ontdekt dat orka’s in de Antarctische wateren regelmatig pinguïns nuttigen. Opvallend genoeg verorberen de grote dieren de vogels niet in één keer; ze zijn nogal kieskeurig en weten precies welke stukjes pinguïn ze lekker vinden. Met name de borst smaakt naar meer.

“We verwachtten dat de orka’s walvissen en zeehonden zouden eten,” vertelt onderzoeker Robert Pitman. “Dat deden ze ook. Maar we waren zeer verbaasd dat ze ook pinguïns aten.”

Drie soorten
De wetenschappers maakten onderscheid tussen drie soorten orka’s. De ene is heel groot en zwart met wit gekleurd. De andere is iets kleiner en heeft een gelige tint. De derde soort is ook wat kleiner en leeft voornamelijk in de kustwateren. Uit het onderzoek blijkt dat met name de tweede soort orka gek is op pinguïns, maar ook de eerste soort zou op zijn tijd wel een vogeltje lusten.

Kieskeurig
Terwijl de onderzoekers toekeken hoe de orka’s op jacht gingen en het leven van de pinguïn zuur maakten, viel hen direct op dat de dieren heel kieskeurig zijn. “We waren heel verbaasd dat orka’s vier tot zes kilo aan pinguïns naar binnen werkten en we waren nog verbaasder toen bleek dat ze (de orka’s, red.) vooral geïnteresseerd waren in de borstspieren.”

Spier
De orka’s behandelden de gevangen pinguïns heel nauwgezet. Ze verwijderen eerst de huid en veren om de borstspier bloot te leggen. In sommige gevallen werkten ze zelfs samen om dat voor elkaar te krijgen. Het is onduidelijk waarom de dieren juist zo gek zijn op dit deel van de pinguïn. De borstspieren zijn heel voedzaam, maar het is twijfelachtig of zo’n grote orka daar door het eten van enkele kilo’s pinguïn iets van merkt.

Populatie
Het is niet voor het eerst dat wetenschappers orka’s betrappen op het eten van pinguïns: eerder bleken de grote dieren rondom de sub-Antarctische wateren ook al hun slag te slaan. Dat de orka’s ook in de Antarctische wateren toesloegen, is wel nieuw. “We zijn de eersten die de jacht op pinguïns in de Antarctische wateren beschrijven, dus we weten ook niet hoe gebruikelijk het is,” merkt Pitman op. Als het heel gebruikelijk is, kunnen de orka’s wel eens een grote invloed hebben op de pinguïnpopulatie.

In het verleden vermoedden biologen al dat orka’s verantwoordelijk waren voor het feit dat het aantal keizerpinguïns op Adélieland met vijftig procent afnam. Maar in de lichamen van orka’s vond men geen restanten van de vogels, dus werd de theorie weer van tafel geveegd. Nu blijkt dat de orka’s botten en veren links laten liggen en alleen de borstspieren nuttigen, is het best mogelijk dat orka’s inderdaad regelmatig een pinguïn nuttigen: de spieren laten weinig sporen na in het lichaam van het dier.