Wetenschappers hebben een 3,2 miljoen jaar oud botje gevonden in Ethiopië. Het botje maakte deel uit van de voet van een Australopithecus afarensis, een vroege mensensoort die wij het best kennen vanwege de resten die ooit van ‘Lucy’ gevonden werden. De vorm van het botje bewijst dat Lucy en haar soortgenoten niet meer in bomen leefden, maar net als ons voortdurend rechtop liepen.

Wetenschappers konden nooit bewijzen hoe de Australopithecus afarensis zich precies voortbewoog. Maar het botje brengt daar verandering in. Het wijst erop dat de voet van de menachtige licht gebogen was en niet alleen hielp om de voet van de grond te duwen, maar ook de schok die ontstond als de voet weer neerkwam, opving. Daarmee lijkt de voet wel heel erg op die van ons moderne mensen.

Apen
Ter vergelijking: apen hebben veel plattere voeten. Deze zijn flexibeler en hebben grote tenen zodat takken gemakkelijk kunnen worden vastgepakt. Het zijn allemaal kenmerken die niet terug te vinden zijn bij Lucy en haar soortgenoten.

WIST U DAT…

…onderzoeken als deze helpen bepalen wanneer de eerste mensachtige de bomen verliet? De laatste schattingen zijn dat dat zo’n 4,2 miljoen jaar geleden gebeurde.

Discussie
Wetenschappers zijn opgetogen over de vondst. “Dat de gebogen voet al heel vroeg in onze evolutie voorkwam, laat zien dat de unieke structuur van onze voeten van fundamenteel belang is voor onze voortbeweging,” meent onderzoeker Carol Ward. De studie maakt een einde aan de discussie of Lucy nu net als ons liep of op drie of vier voeten door Afrika struinde.

De Ardipithecus ramidus (Ardi) leefde nog voor de A. afarensis en ook daarvan hebben de wetenschappers in het verleden botten gevonden. De soort kwam zo’n 4,4 miljoen jaar geleden voor en heeft opvallend genoeg heel andere voeten dan de A. afarensis. De voeten lijken veel meer op die van apen en dat wijst erop dat het dier wel rechtop kon lopen, maar dat zo’n trucje slechts van korte duur was. Lucy had het al veel beter onder de knie en moet voortdurend rechtop hebben gelopen.