Wetenschappers hebben in Tanzania de restanten van een krokodilachtig dier ontdekt. Het dier is zo’n 100 miljoen jaar oud en onderscheidt zich duidelijk van de hedendaagse krokodillen. Hij kan namelijk kauwen, en dat is een kunstje dat de moderne krokodil niet beheerst.

De 100 miljoen jaar oude krokodil was ongeveer net zo groot als een huiskat en leefde meer op het land dan in het water, zo maken de wetenschappers bekend. Het dier was mager, had een flexibele ruggengraat en telde relatief weinig schubben rond zijn middenrif. Hierdoor kon de krokodil goed springen en zijn prooi letterlijk uit de lucht grijpen.

Naam
De krokodil heeft de naam pakasuchus kapilimai gegeven. Paka betekent kat in het Swahili en souchos betekent krokodil in het Grieks. Kapilimai verwijst naar de Tanzaniaanse paleontoloog Saidi Kapilima.

Hoektand
De pakasuchus kapilimai had net als de moderne krokodil overhangende hoektanden. Die tanden gebruiken de krokodillen van tegenwoordig om hun prooi in stukken te scheuren. Die stukken verdwijnen daarna geheel in de maag van het dier, want kauwen kan de moderne krokodil niet.

Wannabe
Opvallend genoeg ontdekten de wetenschappers dat de pakasuchus kapilimai in tegenstelling tot de moderne krokodil kiezen heeft. En dat is bijzonder. Men ging er namelijk vanuit dat alleen warmbloedige zoogdieren over kiezen beschikten. “Op het eerste gezicht lijkt het erop dat deze krokodil heel hard zijn best doet om een zoogdier te zijn,” meent onderzoeker Patrick O’Connor.

Zoogdier
“Een aantal kenmerken van deze nieuwe soort lijkt op de kenmerken die zo belangrijk waren voor de evolutie van het zoogdier.” De periode waarin deze kenmerken een doorslaggevende rol speelden, liet echter nog even op zich wachten. De krokodil is namelijk 100 miljoen jaar oud en het zoogdier ontwikkelde deze kenmerken pas zo’n 65 miljoen jaar geleden.

Klimaat
De vondst van de krokodil wijst erop dat de krokodillensoort vroeger veel meer diversiteit kende dan nu het geval is. Zo’n 110 tot 80 miljoen jaar geleden beleefde de pakasuchus zijn hoogtepunt. Het dier leefde op Gondwana en profiteerde er van het bijzondere klimaat en ecosysteem.

In onderstaand filmpje is te zien hoe het gebit van de pakasuchus eruit moet hebben gezien.