Astronomen hebben een relikwie uit het jonge heelal gevonden. De ster behoort tot de tweede generatie sterren die ontstonden na de oerknal. “De ster is bijna zo oud als het universum zelf”, vertelt astronoom Anna Frebel van het Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics.

De ster bevindt zich in een dwergstelsel in het sterrenbeeld Beeldhouwer. Het dwergstelsel ligt op een afstand van 280.000 lichtjaar bij de zon vandaan. Astronomen zijn van mening dat de ster belangrijke aanwijzingen oplevert over de evolutie van ons melkwegstelsel. Dwergstelsels zijn namelijk de bouwstenen van grotere sterrenstelsels.

Tot nu toe vonden wetenschappers niet veel sterren met weinig zware elementen in dwergstelsels. En dat terwijl de vondst van dit soort sterren van belang is om het huidige samenklonteringsscenario te verklaren.

De ster S1020549 bleek wel aan de eisen te voldoen. De ster bestaat uit heel veel lichte elementen. Zo bevat de ster 6.000 keer zo weinig zware metalen als onze zon, oftewel vijf keer minder dan iedere andere ster die tot nu toe gevonden is in een dwergstelsel. “Dit was moeilijker dan het vinden van een naald in een hooiberg”, vindt teamlid Evan Kirby van Caltech. “We moesten een naald vinden in een hele grote groep naalden. We bekeken honderden kandidaten tot we deze tegenkwamen.”

In de toekomst hopen astronomen meer van dit soort metaalarme sterren te vinden in dwergstelsels. Daarvoor zijn grotere telescopen nodig, zoals de Giant Magellan Telescope. Deze 24.5-meter telescoop is in 2018 klaar en kan verder kijken dan iedere andere telescoop. Zo produceert de Giant Magellan Telescope foto’s die tien keer scherper zijn dan foto’s van de Hubble ruimtetelescoop.