Wanneer termieten ouder worden, zijn ze minder goed in staat om hun samenleving te dienen. Hun lichaam bereidt ze dan ook voor op een nieuwe carrière: als het nodig is, worden de termieten zelfmoordterroristen.

Dat schrijven wetenschappers in het blad Science. Ze baseren hun conclusies op een studie naar de termiet Neocapritermes taracua.

Verdediging
Soms moeten organismen zichzelf of de groep waartoe ze behoren verdedigen tegen gevaar. Maar dat is riskant: ze kunnen gewond raken of zelfs het loodje leggen. Vandaar dat sociale insecten er vaak voor kiezen om de verdedigende taken neer te leggen bij individuen die niet meer zo goed in staat zijn om andere broodnodige taken uit te voeren. Denk bijvoorbeeld aan het verzamelen van voedsel.

WIST U DAT…

…sommige mieren hun tegenstanders vergassen?

Termiet
Ook oude termieten van de soort N. taracua zijn niet meer zo goed in staat om voedsel te verzamelen. Maar dat wil niet zeggen dat ze niets meer voor hun samenleving kunnen betekenen. De onderzoekers ontdekten dat de termieten in hun lichaam een bom ontwikkelen. Die bom bestaat uit twee delen: bepaalde kristallen die in een soort externe buidels zitten opgeslagen en interne speekselklieren. Op de foto bovenaan dit artikel ziet u de bom (die blauw van kleur is) goed zitten bij de (kleine) werker.

Gevaar
Wanneer gevaar dreigt, scheuren de lichamen van de termieten open en komen de kristallen in contact met speeksel. Dat mengsel is giftig en doodt niet alleen de termiet, maar ook vijanden die hem omringen.

Wat echt opvallend is, is dat de ingrediënten die de termiet nodig heeft om een bom te ontwikkelen, toenemen naarmate hij ouder wordt. En hoe ouder een termiet wordt, hoe sneller deze – wanneer hij omringd wordt door vijanden – ook zal ‘ontploffen’.