Een onderzoeker van Swansea University rekent af met de mythe die stelt dat oudere mensen een gevaar vormen zodra ze in de auto stappen.

Statistisch onderzoek toont aan dat ouderen in vergelijking met andere leeftijdsgroepen helemaal niet zo gevaarlijk zijn op de weg, aldus onderzoeker Charles Musselwhite. Zo zijn de grootste gevaren op de weg nog altijd de beginnende bestuurders (tussen de 17 en 21 jaar oud). “Hoewel mensen denken dat ouderen gevaarlijk zijn op de weg toont mijn onderzoek aan dat dat niet klopt,” vertelt Musselwhite.

Rechtsaf
Natuurlijk gaan ouderen wel eens de fout in. En onderzoek van Musselwhite toont aan dat dat opvallend vaak gebeurt wanneer ze rechtsaf slaan of iemand inhalen. Gedacht werd dat dat kwam doordat ouderen minder goed in staat zijn om de snelheid van andere weggebruikers in te schatten. Maar dat klopt niet, stelt Musselwhite. “Mijn onderzoek suggereert dat oudere mensen deze fouten niet maken als ze zich niet onder druk voelen gezet door andere bestuurders. Echte of ingebeelde druk zorgt ervoor dat ouderen deze fouten maken en als ouderen tijd krijgen om goed na te denken, neemt het aantal fouten af.” Ouderen bedenken vaak zelf een oplossing voor dit probleem en de andere cognitieve veranderingen die ze onder invloed van ouderdom ondergaan (veranderingen in het werkgeheugen, de concentratie, etc.): ze gaan op specifieke momenten de weg op (als het rustig is) en passen hun snelheid aan (ze rijden langzaam).

WIST JE DAT…
…onderzoekers onlangs onthulden hoe mensen eruit zouden moeten zien als ze elk auto-ongeluk willen overleven? Het resultaat is…bijzonder!

Meer toetsen?
Musselwhite rekent ook af met een andere mythe. En wel de mythe die stelt dat ouderen aan striktere tests onderworpen moeten worden alvorens ze achter het stuur kruipen. Hij vergeleek landen waarin ouderen aan striktere tests onderworpen worden met landen waar die tests aanzienlijk minder streng waren. En er bleken geen grote verschillen te zijn tussen het aantal botsingen dat ouderen in deze landen veroorzaken. Het suggereert dat die striktere tests op lange termijn geen grote invloed hebben op het rijgedrag van ouderen. “Mensen denken dat de wegen veilige worden als we oudere mensen aan testen onderwerpen. En ook dat klopt niet.”

Depressie
Verder moeten we ons volgens Musselwhite ook bewuster zijn van de impact die een rijontzegging op een oudere heeft. Afscheid van de auto is een levensstijlverandering die in verband wordt gebracht met depressie, stress, een geïsoleerd gevoel, kortom: een verslechtering van de gezondheid.

Voetganger
En paradoxaal genoeg heeft een oudere wanneer deze uit veiligheidsoverwegingen stopt met autorijden toch nog een vrij grote kans om in het verkeer om het leven te komen. Want hoewel ouderen slechts 19 procent van de voetgangers op de weg uitmaken, is 40 procent van de voetgangers die op de weg de dood vindt op hoge leeftijd. Het kan komen door gladheid, slecht onderhouden stoepen of doordat er op oversteekplaatsen te weinig rekening wordt gehouden met de tijd die een oudere nodig heeft om over te steken.

In de toekomst kunnen zelfrijdende auto’s wellicht een alternatief zijn voor ouderen die niet meer in de ‘gewone’ auto willen stappen. “We moeten kijken hoe technologie ouderen kan ondersteunen tijdens het autorijden,” vindt Musselwhite die zijn resultaten presenteerde tijdens het British Science Festival.