Wetenschappers hebben met behulp van nieuwe lasertechnologie de oudste schilderingen van de gezichten van vier apostelen van Christus gevonden. De afbeeldingen bevinden zich in de catacomben van St. Tecla, net buiten het oude Rome. De schilderingen zou uit de vierde of begin vijfde eeuw stammen.

Op de schilderingen zijn Petrus, Andreas, Johannes en Paulus te zien. De afbeeldingen hebben dezelfde kenmerken als later werk. Zo heeft Paulus een ruig, gerimpeld en lang voorhoofd en een kalend hoofd. Volgens de archeologen hebben vroege afbeeldingen als deze bepaald hoe kunstenaars ook later Christus’ eerste leerlingen vastlegden.

De hoofden van de apostelen zijn in vier cirkels getekend. De cirkels bevinden zich op het plafond van een ondergrondse tombe. In de tombe ligt een edelman die zich aan het eind van de vierde eeuw tot het Christendom bekeerd zou hebben.

De fresco’s zijn zo’n twee bij twee meter groot. Ze waren door extreme luchtvochtigheid bedekt met een dikke laag poederachtig calciumcarbonaat. Met behulp van de lasertechniek werd dit verwijderd. Het resultaat waren gedetailleerde en kleurige schilderingen. “In de catacomben zijn we gewend aan heel vage schilderingen, meestal wit en enkele kleuren,” vertelt archeoloog Barbara Mazzei. “Maar in het geval van de St. Tecla catacomben waren de geweldige kleuren een grote verrassing.”