Wetenschappers ontdekten in 2004 kleine tunneltjes in de gesteenten van Zuid-Afrika. Die tunneltjes die microben ooit ‘aanlegden’ zijn nu gedateerd en blijken zeker 3,34 miljard jaar oud en dus slechts ietsje jonger dan de gesteenten zelf. Daarmee vormen de tunneltjes het oudste bewijs van leven op aarde dat tot op heden gevonden werd.

De microscopische tunneltjes werden zes jaar geleden al ontdekt, maar men slaagde er niet in om ze te dateren. Vaststond dat het gesteente waar de tunnels deel van uitmaakten zo’n 3,47 tot 3,45 miljard jaar oud was. De gesteenten zijn het resultaat van een vulkanische uitbarsting en lagen jarenlang op de bodem van de zee. Maar door de geschiedenis heen zijn ze droog komen te staan.

Oud
De onderzoekers stelden de leeftijd van de tunneltjes vast door de isotopen in het materiaal dat in de tunneltjes zit te bestuderen. Ze concluderen dat de tunnels zo’n 3,34 miljard jaar geleden gevormd zijn en dus slechts ietsje jonger zijn dan de gesteenten zelf.

Lastig
Het vraagstuk wanneer leven voor het eerst op aarde kwam, is een lastige. Door de constante recycling van gesteenten zijn er maar weinig plaatsen waar de sporen van zeer oud leven in stand zijn gebleven en bestudeerd kunnen worden. Sommige onderzoekers denken dat de opvallende chemische samenstelling van de gesteenten op Groenland het resultaat is van bacteriën die 3,8 miljard jaar geleden al aan de slag gingen. Maar echt bewezen is dat nog steeds niet.

Dit onderzoek staat een stuk sterker, omdat er fysiek bewijs van de aanwezigheid van de microben is. Door de tunneltjes te vergelijken met de tunnels die moderne microben maken, kan worden vastgesteld dat de tunnels ook echt door bacteriën zijn vervaardigd.