Wetenschappers hebben een fossiel van het oudste dier met een uitwendig skelet gevonden. De 520 miljoen jaar oude Diania cactiformis wordt door de wetenschappers een ‘wandelende cactus’ genoemd. Jianni Liu van de Vrije Universiteit van Berlijn en haar collega’s vonden het fossiel in China. Het skelet bestaat uit twintig uitsteeksels.

Waarschijnlijk was de Diania cactiformis een soort zachte worm en laat het fossiel de ruggengraat van het dier zien. Liu is van mening dat de Diania cactiformis één van de allereerste geleedpotigen was. Deze groep dieren kon zichzelf dankzij een uitwendig skelet beschermen tegen roofdieren.

WIST U DAT…

Tot nu toe was het moeilijk om een overgangsvorm aan te wijzen. “We hadden niet één fossiel gevonden van een lobopod met een simpel uitwendig skelet”, zegt Jianni Liu. De Diania cactiformis is volgens de onderzoekers de ‘missing link’.

“Dankzij het fossiel leren we meer over de evolutie van dieren”, beweert Graham Budd van de universiteit van Uppsala. De wetenschappers denken dat de Diania cactiformis een overgangsvorm is van lobopoden naar arthropoden. Lobopoden waren zachte wormen met kleine pootjes, maar ze hadden geen uitwendig skelet. Toch is er weinig over lobopoden bekend, want de overgangsvorm van rondwormen naar geleedpotigen is uitgestorven.