Wetenschappers van de universiteit van Princeton hebben in Australië mogelijk de oudste dierenfossielen ter wereld ontdekt. Het gaat om de fossiele resten van oude sponzen. Volgens de onderzoekers zijn de fossielen zo’n 640 tot 650 miljoen jaar oud. Dat is zo’n negentig miljoen jaar ouder dan het vorige oudste fossiel ter wereld.

Sponzen zijn de meest primitieve dieren op aarde. Uit genetisch onderzoek is gebleken dat deze organismen lang voordat zo’n 543 miljoen jaar geleden allerlei andere diersoorten ontstonden, reeds de aarde bevolkten. Restanten van zulke oude sponzen werden echter nooit gevonden. Tot nu.

Steen
Onderzoeker Adam Maloof vond het fossiel in een stuk steen ter grootte van een vuist. Om het fossiel te onthullen, moest de steen voorzichtig worden ‘afgepeld’. Maloof haalde er elke keer laagjes van een millimeter dik af en maakte tijdens dit proces voortdurend foto’s. Zo kon een driedimensionaal beeld van het fossiel worden gemaakt.

Bacteriën
Op dit beeld zijn herhaalde asymmetrische vormen en kriskras kanaaltjes van een millimeter breed te zien. Volgens Maloof is het dan ook niet alleen een spons die al miljoenen jaren in de steen zit opgesloten. Ook bacteriën die veelvuldig in de omgeving van de spons voorkwam, fossiliseerden.

Nader onderzoek
Experts zijn blij met de vondst, maar zijn tevens voorzichtig. De structuren mogen nu misschien op een spons en bacteriën wijzen, maar het zou net zo goed een enorm eencellig organisme kunnen zijn. Vooralsnog wordt het onderzoek van Maloof echter heel serieus genomen. Zijn bewijsvoering is sterk. Toch pleit bioloog Andrew Knoll voor nader onderzoek naar stenen die eveneens uit deze tijd stammen.

Interessant
Die aanmoediging heeft Maloof echter niet nodig; hij is dat al van plan. Samen met enkele studenten gaat hij elk jaar drie tot vier maanden het veld in. “We blijven vreemde, oude fossielen vinden,” vertelt hij. “Hopelijk zullen sommige net zo interessant blijken als deze sponzen.”

Wilt u meer weten over de ontleding van dit oude fossiel? Maloof legt het in een filmpje op deze site allemaal uit!