Het gaat om stromatolieten die zo’n 3,7 miljard jaar oud zijn. Blijkbaar was het microbiële leven op aarde al vroeg in de geschiedenis van onze planeet heel divers.

Onderzoekers ontdekten de fossiele resten in een afgelegen deel van Groenland. De stromatolieten zijn zo’n 220 miljoen jaar ouder den de oudste fossielen die ons tot voor kort bekend waren.

Afzettingsgesteenten
Stromatolieten zijn afzettingsgesteenten die gevormd worden door cyanobacteriën. “Stromatolieten zijn niet alleen interessant omdat ze overduidelijk getuigen van de aanwezigheid van leven en met het blote oog zichtbaar zijn,” vertelt onderzoeker Allen Nutman. “Het zijn ook complexe ecosystemen. Dat wijst erop dat het microbiële leven op aarde zo’n 3,7 miljard jaar geleden al heel divers was. Die diversiteit laat zien dat het leven in de eerste honderden miljoenen jaren van het bestaan van de aarde moet zijn ontstaan, wat in lijn is met berekeningen van biologen.”

“De ontdekking zet het onderzoek naar de leefbaarheid van planeten op zijn kop”

Belangrijk
“De ontdekking zet het onderzoek naar de leefbaarheid van planeten op zijn kop,” denkt onderzoeker Vickie Bennett. “Voor het eerst hebben we gesteenten waarvan we weten dat ze kunnen getuigen van de omstandigheden en het milieu die het prille leven mogelijk maakten. Ons onderzoek zal nieuwe inzichten geven in de chemische cycli en interacties tussen gesteenten, water en microben op een jonge planeet.”

Het onderzoek kan onder meer implicaties hebben voor de zoektocht naar leven op een planeet als Mars. De rode planeet was zo’n 3,7 miljard jaar geleden warm en vochtig en wellicht ook in staat om leven te herbergen. “Deze nieuwe ontdekking, red.) wijst op een snel ontstaan van leven op aarde en pleit voor de zoektocht naar leven in vergelijkbaar oude gesteenten op Mars,” vertelt onderzoeker Martin van Kranendonk.