Wetenschappers hebben in Namibië de oudste dierenfossielen gevonden. De fossielen zijn zeker 550 miljoen jaar oud.

Dat schrijven de onderzoekers in het blad South African Journal of Science. Het is een hele bijzondere vondst. De fossielen tonen namelijk aan dat dieren zo’n 100 tot 150 miljoen jaar eerder ontstonden dan gedacht.

De fossielen. Foto's: Brain CK, Prave AR, Hoffmann KH, et al. The first animals: ca. 760-million-year-old sponge-like fossils from Namibia. S Afr J Sci. 2012;108(1/2), Art. #658, 8 pages. http://dx.doi.org/10.4102/ sajs.v108i1/2.658.

Extreem
Bovendien moeten dieren uit deze tijd hele extreme situaties hebben overleefd. Bijvoorbeeld perioden waarin het heel koud was en de aarde grotendeels of zelfs geheel met sneeuw bedekt was.

Uiterlijk
De fossielen wijzen erop dat de oude dieren veel weg hadden van moderne sponzen (zie de foto hierboven). De gevonden dieren zijn tot wel vijf millimeter lang. De sponzen lijken het meest op een lange, onregelmatig vormgegeven, holle vaas. In hun lichaam zitten kleine gaatjes waarmee ze mogelijk water met daarin voedingsstoffen naar binnen haalden.

Spons
Wetenschappers hebben in het verleden al wel gepoogd om te berekenen hoe de eerste dieren er precies uit moeten hebben gezien en wanneer ze ontstonden. Ze deden dat door DNA van moderne dieren en oude fossielen te bestuderen. Ze keken hoelang het duurde voor bepaalde mutaties doorgevoerd werden en konden zo een tijdlijn opstellen. Hieruit bleek al dat de eerste dieren sponzen waren. Dit onderzoek onderschrijft dat dus.

Als dit de eerste dieren zijn, dan heeft dat ook implicaties voor ons. Het betekent namelijk dat wij van deze sponzen afstammen.