En het lijkt erop dat de kaas een ziekteverwekkende bacterie herbergde.

Onderzoekers ontdekten de kaas in de tombe van Ptahmes. Deze Egyptenaar was in de dertiende eeuw voor Christus burgemeester van Memphis. Zijn tombe werd al in 1885 ontdekt, maar raakte weer in de vergetelheid toen deze later met zand werd bedekt. In 2010 werd de tombe herontdekt. En nu schrijven onderzoekers in het blad Analytical Chemistry dat deze tombe een bijzonder object herbergt: de oudste harde kaas die tot op heden is teruggevonden.

Witte substantie
De onderzoekers kwamen de kaas op het spoor toen ze in de tombe een pot met daarin een witte substantie aantroffen. Ook ontdekten ze een stukje canvas dat waarschijnlijk gebruikt werd om de pot af te dekken. Het maakte natuurlijk nieuwsgierig: wat was die witte substantie die de Egyptenaren zo zorgvuldig in de pot hadden opgeslagen?

Analyse
Om daar achter te komen, analyseerden de onderzoekers de substantie met de nieuwste technieken. En al snel ontdekten ze dat het om een zuivelproduct ging dat bestond uit koeienmelk en schapen- of geitenmelk.

Canvas
Ook bogen de onderzoekers zich over het stukje canvas waarmee het zuivelproduct waarschijnlijk was afgedekt. De kenmerken daarvan wezen er sterk op dat het met name geschikt was voor het herbergen van een vast in plaats van een vloeibaar product. Een extra aanwijzing dat het zuivelproduct een harde kaas was.

Verder vonden de onderzoekers aanwijzingen dat de kaas besmet was met de bacterie Brucella melitensis. Deze bacterie kan brucellose veroorzaken, een ziekte die – meestal via ongepasteuriseerde zuivelproducten – van dier op mens kan worden overgebracht. De ziekte is vandaag de dag goed te bestrijden met antibiotica, maar zonder behandeling – of als de antibiotica niet aanslaat – kan deze dodelijk zijn.