Onderzoekers hebben in Zuid-Afrika de resten van het oudste matras ooit ontdekt. Het matras zou zo’n 77.000 jaar oud zijn.

Het is nog best lastig om zo’n oud matras te herkennen als zijnde een matras. Want de slaapmatjes uit die tijd werden gemaakt van tal van bladeren. Die zijn in de loop der jaren vergaan. Wat dan (met een beetje geluk) overblijft, zijn hele kleine fossiele resten van die blaadjes.

Laagje
En dat is precies wat onderzoekers de afgelopen jaren regelmatig gevonden hebben. Een laagje van ongeveer één centimeter dik dat bestaat uit de resten van planten. Maar bewijs maar eens dat de oude mensen hier echt op sliepen en de planten niet gewoon in de grot groeiden.

Natuurlijk zagen de oude matrassen er niet zo uit als de exemplaren boven dit artikel. Het waren laagjes planten en daar zijn nu microscopische restanten van teruggevonden. Foto: Christopher Miller (via Sciencemag.org).

Brengen
De wetenschappers deden dat. Ze bestudeerden de plantenrestjes onder de microscoop en zochten uit om welke soorten het ging. Ze ontdekten dat het om soorten gaat die niet in de droge grotten kunnen groeien, maar vooral nabij rivieren te vinden zijn. Ze konden dan ook maar één conclusie trekken: mensen moeten de planten hierheen hebben gebracht, zo meldt het blad Science.

Vertrappeld
Het is alvast iets, maar het bewijst nog niet dat mensen hier op sliepen. Maar toen de onderzoekers de resten nog eens van heel dichtbij bekeken, zagen ze dat deze samengedrukt waren. Alsof erop getrapt was om er een plat en stevig oppervlak van te maken. In de laag ontdekten ze bovendien nog een hele bijzondere soort plant. De Cryptocarya woodii: een plant die insecten doodt. Zouden de oude mensen deze in hun matras hebben gestopt om zichzelf in hun slaap te beschermen tegen onder meer malaria? Dat zou logisch zijn.

Verbrand
De microscoop verraadde ook dat de oude matrassen verbrand waren. De onderzoekers vermoeden dan ook dat de oude mensen oude matrassen verbrandden om er een nieuw en schoon matras voor in de plaats te leggen.

Na-apen
Om er zeker van te zijn dat de matrassen zo tot stand kwamen, maakten de onderzoekers het matras na, drukten het plat en verbrandden het. De restanten die dat opleverde, waren vergelijkbaar met de restanten die in de grot waren gevonden.

WIST U DAT?

…wetenschappers onlangs in Spanje op een slaapkamer van Neanderthalers stuitten?

Voor de onderzoekers is het duidelijk: deze laagjes planten deden dienst als bed. En zelfs de manier waarop deze vervaardigd werden, is duidelijk geworden. Waarschijnlijk maakten de oude mensen regelmatig zulke bedden, want ze bleven altijd maar kort op één plaats wonen: ze trokken rond op zoek naar voedsel. Het gevonden matras dateren de onderzoekers op 77.000 jaar oud. Daarmee is het tienduizenden jaren ouder dan het oudste matras dat hiervoor werd gevonden.