Lang werd beweerd dat de grote bomen duizenden jaren oud waren, maar nu blijkt dat de oudste boom slechts 627 kaarsjes op de taart heeft staan.

Het is voor het eerst dat wetenschappers zich in de leeftijd van de bomen vastbijten. Eerder stelden deskundigen vast dat de olijfbomen in het noordoosten van Spanje – gezien hun grootte – zeker duizenden jaren oud moesten zijn. Maar wetenschappelijk bewijs daarvoor bleef uit.

Jaarring
Onderzoekers van een centrum dat onder meer ecologisch onderzoek doet, besloten daar verandering in te brengen. Ze analyseerden de jaarringen van veertien olijfbomen die als ‘millenia oud’ te boek stonden. Jaarringen tellen: het klinkt heel eenvoudig, maar dat is het zeker niet. De ringen zijn namelijk lang niet altijd even goed zichtbaar.

WIST U DAT…

…bomen veel minder koolstof opnemen dan gedacht?

De oudste
Maar de onderzoekers kunnen op basis van de jaarringen in ieder geval met zekerheid stellen dat de bomen geen duizenden jaren oud zijn. Het oudste exemplaar bleek ongeveer 627 jaar oud. Ondanks dat die leeftijd veel lager uitvalt dan gedacht, gaat de boom nog steeds de boeken in als de ‘oudste olijfboom van Europa’. Ook is het één van de oudste olijfbomen wereldwijd. Overigens zijn er wereldwijd genoeg bomen te vinden die ouder zijn dan deze olijfbomen. Zo bevinden zich in Noord-Amerika dennen die bijna 5000 jaar oud zijn.

Het onderzoek – dat in het blad Dendrochronologia is verschenen – is heel interessant. Niet alleen omdat we nu de werkelijke leeftijd van de olijfbomen weten, maar ook omdat het kan leiden tot meer studies. De onderzoekers hebben namelijk aangetoond dat het mogelijk is om jaarringenonderzoek naar deze olijfbomen uit te voeren. Jaarringen vertellen echter niet alleen iets over de leeftijd van de boom, maar ook over de leefomstandigheden. In warme en natte jaren zijn de jaarringen namelijk anders dan in koude, droge jaren. De onderzoekers hopen dan ook dat deze honderden jaren oude bomen ons meer kunnen vertellen over het klimaat.

De foto boven dit artikel laat een olijfboom in Israël zien. Ook van deze olijfboom wordt gezegd dat deze duizenden jaren oud is. Wetenschappers houden het echter op zo’n 500 jaar.