slang

Wetenschappers hebben de resten van recordbrekend oude slangen ontdekt. De slangen leefden tussen 140 en 167 miljoen jaar geleden. Het zijn de oudste slangen die ooit zijn ontdekt en ze geven ons een beter beeld van de evolutie van de slang.

In totaal ontdekten de onderzoekers vier recordbrekend oude slangen die eerder onterecht voor hagedissen werden aangezien. In het zuiden van Engeland stuitten ze op de resten van een vrij kleine slang die de naam Eophis underwoodi heeft gekregen. Dit is de oudste slang die de onderzoekers hebben ontdekt. Tevens ontdekten ze er de resten van Parviraptor estesi (zie de afbeelding hierboven). In Portugal vonden ze de resten van een één meter lange slang terug: Portugalophis lignites. In Noord-Amerika troffen de onderzoekers resten van de soort Diablophis gilmorei aan. De Europese slangen leefden voornamelijk aan de kust in moerasachtige gebieden, terwijl de Noord-Amerikaanse slang meer landinwaarts nabij een rivier werd ontdekt.

Drie van de vier ontdekte slangen. Boven: Portugalophis lignites en Diablophis gilmorei. Onder: Parviraptor estesi. Afbeelding: Julius Csotonyi.

Drie van de vier ontdekte slangen. Boven: Portugalophis lignites en Diablophis gilmorei. Onder: Parviraptor estesi. Afbeelding: Julius Csotonyi.

Evolutie
De ontdekte slangen leefden tussen de 140 en 167 miljoen jaar geleden. En dat maakt de ontdekking zo bijzonder. Voorheen werd gedacht dat slangen zo’n 100 miljoen jaar geleden verschenen. Het nieuwe onderzoek suggereert echter dat slangen tussen 167 en 100 miljoen jaar geleden zich reeds aan het verspreiden waren en evolueerden richting de zeeslangen die tussen de 90 en 100 miljoen jaar geleden onder meer in Argentinië leefden. Deze slangen hadden lange lijven, maar bezaten nog steeds kleine, maar goed ontwikkelde achterpootjes. “Gebaseerd op het nieuwe bewijs en door vergelijking met levende hagedissen zonder poten die niet tot de slangen behoren, verkent ons paper het nieuwe idee dat de evolutie van de karakteristieke slangenschedel en andere onderdelen van de slang al lang voordat de slangen hun poten verloren, begon,” stelt onderzoeker Michael Caldwell.

Nog ouder
Met de ontdekking komt de oorsprong van de slang zeker 70 miljoen jaar eerder in de geschiedenis te liggen dan gedacht. De verspreiding van deze slangen en de anatomie van hun schedel en skelet suggereert echter dat er nog oudere resten van slangen op ontdekking wachten en dat de oorsprong van de slang dus nog eerder te vinden is.

In de nabije toekomst moeten onderzoekers om de evolutie van de slang helder te krijgen niet alleen op zoek gaan naar nog oudere slangen. Ze moeten tevens op zoek gaan naar resten van slangen die tussen 140 en 100 miljoen jaar geleden leefden. Fossiele resten van slangen uit die periode zijn ons immers onbekend.