Wetenschappers hebben in een 250 miljoen jaar oud gesteente in Polen voetsporen van de voorouders van de dinosaurus gevonden. De fossielen wijzen erop dat dinosaurussen evolueerden uit kleine reptielen met vier poten. Deze reptielen overleefden de Perm-Trias-massa-extinctie en konden zich zo evolueren tot de bekende giganten.

“De bloedlijn van de dinosaurussen overleefde om wat voor reden dan ook de massa-extinctie,” vertelt onderzoeker Stephen Brusatte. “We weten niet precies waarom en het kan wel eens meer dan een beetje geluk zijn geweest. Daarna hadden ze de vrijheid om in een wereld die net een apocalyps had meegemaakt, te floreren.”

Dinosauromorpha
De voetafdrukken in de Poolse gesteenten zijn afkomstig van een reptiel uit de groep Dinosauromorpha. “Dinosauromorpha zijn de meest nabije familieleden van de dinosaurussen. Het zijn dieren die op het punt stonden om dinosaurussen te worden en veel kenmerken met ze delen. Ze zagen er waarschijnlijk uit als dino’s en gedroegen zich ook zo.”

Een lid van de familie van Dinosauromorpha. Afbeelding: Arthur Weasley

Huiskat
Brusatte en zijn collega’s bestudeerden de voetsporen in de gesteenten. De grootste sporen zijn zo’n 1,2 centimeter lang. De onderzoekers concluderen dan ook dat deze voorouder niet veel groter was dan een normale huiskat en hooguit zo’n 1,8 kilo woog. De achterpoten van het dier waren langer dan de voorpoten, want de voetstappen stappen elke keer over de sporen van de handen heen.

Enthousiast
Onderzoekers zijn enthousiast over de vondst. “Deze ontdekking dwingt ons om na te denken over een oudere evolutionaire geschiedenis van deze groep,” meent expert Martin Ezcurra. “En voor het eerst lijkt deze geassocieerd te worden met de grootste massa-extinctie in de geschiedenis van de aarde.”

“De aarde werd verwoest door grote veranderingen in het klimaat en perioden van extreme warmte bleven de aarde tijdens het vroege Trias teisteren,” weet professor Michael Benton. “Zo bleef het milieu gedestabiliseerd en werd het herstel van de ecosystemen vertraagd. Dat was de akelige wereld die de eerste dinosaurussen wellicht gezien hebben.