BIOLOGIE  Volgens evolutionaire biologen begon het leven op aarde in de grote wateren. Totdat de concurrentie daar te groot werd en een aantal organismen zich uit het water hees en op land verder besloot te leven. De oudste sporen van deze landlopers zijn nu in Polen aangetroffen en blijken een slordige 397 miljoen jaar oud.

De sporen zijn in een afgedankte groeve in het zuidoosten van Polen gevonden en vegen met hun bestaan een oude antropologische aanname van tafel. Men dacht altijd dat dieren enkele miljoenen eerder dan wetenschappers konden schatten op het land kwamen. Maar deze sporen zijn enorm overtuigend; zelfs de teenafdruk van de landlopers staat nog in het gesteente. Ze lijken dan ook alle twijfels en schattingen overbodig te maken.

“Deze plaats heeft in mijn ogen het meest spannende fossiel dat ik in mijn carrière als paleontoloog heb gezien, opgeleverd,” vertelt onderzoeker Per Ahlberg. “De fossiele voetafdrukken doen ons als eerste verslag van hoe onze verre voorouders uit het water kwamen, naar het land bewogen en daar hun eerste stappen zetten.” De Zachelmie Groeve is volgens de onderzoekers een ware schatkist met verschillende afdrukken die uit diverse perioden stammen.

De ontdekking van de voetafdrukken verandert een heleboel. Zo zou de ontwikkeling van de vis naar de vierbenige gewervelde zo’n achttien miljoen jaar of nog veel vroeger dan dat hebben plaatsgevonden. De voetafdrukken zouden ook suggereren dat de eerste viervoeters niet in moerassen maar in koraallagunes hebben geleefd.