Paleontologen hebben fossielen van tunnels, gemaakt door wormen, ontdekt. Het is het oudste voorbeeld van dieren die aan bioturbatie doen.

In tegenstelling tot eerdere veronderstellingen van wetenschappers, blijkt nu dat de worm al meer dan 550 miljoen jaar geleden in de modder groef. Een team paleontologen vond fossielen van de tunnels die zij creëerden. Het is het oudste voorbeeld van bioturbatie: het door elkaar werken en verplaatsen van sediment. Daarnaast denken de wetenschappers dat deze bioturbatie veel impact had op de evolutie van dieren.

Fossielen
Het team vond de fossielen in het midden van Siberië, in een gesteente dat ooit diep onder de modder in zee lag. De fossielen zijn zeer kleine, halvemaanvormige sporen van vijf centimeter lang in oud sediment. Ze zien eruit als kleine tunnels, gemaakt door organismen die door de modder kropen. Volgens de wetenschappers kan alleen een dier met een bilaterale symmetrie dit gedaan hebben, dus met een voor- en een achterkant en een boven- en een onderkant. Zij denken aan een primitieve worm.

Bioturbatie
Het graven van de worm, dat hij waarschijnlijk deed om voedsel te vinden, hielp mogelijk ook bij het creëren van woonruimte voor andere organismen. De bioturbatie zorgde namelijk voor zachtere modder, bevrijd van de stijve microbiële mat, die toentertijd een groot deel van de zeevloer bedekte. De zachte modder zou de oorzaak zijn van het verspreiden van meer divers macroscopisch leven tijdens het Ediacarium, een geologisch tijdvak dat duurde van 630 tot 542 miljoen jaar geleden. Vlak daarna begon het Cambrium, het tijdperk waarin een groot deel van de belangrijkste dierengroepen zoals wij die vandaag de dag kennen, ontstond. Dit wordt ook wel de Cambrische explosie genoemd. Dat bioturbatie zo vroeg optrad, zou zelfs een impact hebben gehad op de gehele planeet. Het zou namelijk geholpen hebben bij het recyclen van koolstof en zwavel terug in de oceaan. Als gevolg hiervan zou de chemie van het zeewater en zelfs de zuurstofniveaus in de atmosfeer veranderen.

Volgens de wetenschappers geeft dit oude bewijs van bioturbatie veel aanwijzingen voor de vroege evolutie van dieren en de impact die dit had op de aarde.