ASTRONOMIE  De gerenoveerde Hubble ruimtetelescoop was nog nooit zo ver weg. En op die enorme afstand van de aarde ziet hij prachtige dingen. De alleroudste sterrenstelsels bijvoorbeeld. De leeftijd daarvan staat nu definitief vast. Dat maakt NASA bekend. Hubble heeft sterrenstelsels gezien die ongeveer 13 miljard jaar oud zijn.

De sterrenstelsels zijn zo’n 600 tot 800 miljoen jaar na de oerknal ontstaan en kunnen ons daarmee meer leren over het ontstaan van de eerste sterren en de vorming van sterrenstelsels die later uitmonden in bijvoorbeeld onze eigen Melkweg.

De leeftijd en massa van de sterrenstelsels kon met behulp van Hubbles data en foto’s van de Spitzer ruimtetelescoop worden vastgesteld. “De massa is slechts één procent van de massa van ons melkwegstelsel,” vertelt astronoom en onderzoeker Ivo Labbe. “Tot onze verbazing laten de resultaten zien dat deze sterrenstelsels al 700 miljoen jaar na de oerknal bestonden en de vorming van sterren al honderden miljoenen jaren eerder zijn gestart.” Daarmee zijn dit de oudste sterren ooit gevonden. En dat smaakt naar meer. “Met de verjongde Hubble en zijn nieuwe instrumenten komen we nu in een nog niet in kaart gebracht territorium dat rijp is voor nieuwe ontdekkingen,” meent onderzoeker Garth Illingworth.