Wetenschappers hebben 3,7 miljoen jaar oude fossiele resten van enkele wolharige neushoorns gevonden in Tibet.

De in Tibet gevonden wolharige neushoorns zijn een nieuwe soort, zo stellen de onderzoekers in het blad Science. Ze hebben het dier de naam Coelodonta thibetana gegeven. De wolharige neushoorn lijkt in veel opzichten op de neushoorn van tegenwoordig. Er is één groot verschil: het dier heeft een dikke vacht bestaande uit lange haren.

Warm en koud
De fossiele resten zijn zo’n 3,7 miljoen jaar oud. In die tijd was het nog behaaglijk op aarde: het was ongeveer 3 graden Celsius warmer dan vandaag de dag. Pas een miljoen jaar later zou het kouder worden. Toch is het niet verwonderlijk dat de wolharige neushoorn voor die tijd al met zijn dikke vacht in Tibet opdook. De resten zijn namelijk gevonden in het Tibetaans Hoogland: een plaats waar het koud is en veelvuldig sneeuwt.

WIST U DAT…

…de gedomesticeerde hond de ijstijd niet overleefde?

Sneeuwschuiver
De wolharige neushoorn was goed op al die kou berekend. Niet alleen met zijn vacht, maar ook met de hoorn die ietsje anders was dan de hoorn van moderne neushoorns. De hoorn stelde de wolharige dieren in staat om sneeuw te schuiven en zo vegetatie bloot te leggen.

Veroveren
In eerste instantie waren die aanpassingen alleen handig in Tibet. Maar toen de aarde afkoelde, konden de wolharige neushoorns opeens de wereld gaan veroveren. In tegenstelling tot andere dieren waren ze allang klaar voor de kou: tijdens ijstijden breidden ze hun leefgebied aanzienlijk uit.

Sneeuwpanters
Naast de neushoorns troffen de onderzoekers in het gebied ook de resten van sneeuwpanters en de Tibetaanse antilope. Waarschijnlijk ontstonden ook deze op kou berekende dieren op het Tibetaanse Hoogland en veroverden ze toen het echt koud werd de wereld. Eerder dachten onderzoekers dat op kou berekende dieren in het gebied rondom de Noordpool ontstonden. Maar dit onderzoek draagt Tibet aan als geboorteplaats voor veel aangepaste dieren. Overigens geldt dat waarschijnlijk niet voor de mammoet: dat dier zou elders zijn ontstaan.

De wolharige neushoorn stierf – net als veel andere op de kou berekende dieren – zo’n 10.000 jaar geleden uit.