Alligators blijken zeker met vier soorten haaien wel raad te weten.

Dat schrijven Amerikaanse onderzoekers in het blad Southeastern Naturalist. In het paper bewijzen onderzoekers dat alligators zeker vier soorten haaien op het menu hebben staan. Het gaat onder meer om de verpleegsterhaai en citroenhaai.

Maaginhoud
De onderzoekers baseren hun conclusie onder meer op de maaginhoud van meer dan 500 levende Amerikaanse alligators (Alligator mississippiensis). Van al deze alligators werd de maag leeggepompt en de inhoud uitgebreid bestudeerd. Ook werden alligators uitgerust met GPS-transmitters, zodat onderzoekers hun bewegingen konden volgen.

Stelselmatig
Doorgaans eten de alligators vissen, schaaldieren en slakken. Maar als ze de kans krijgen, voegen ze moeiteloos ook haaien aan hun dieet toe. Daar was tot voor kort alleen anekdotisch bewijs voor. Maar de onderzoekers tonen aan dat het stelselmatig gebeurt.

Een alligator doet zich tegoed aan een verpleegsterhaai. Afbeelding: U.S. Fish and Wildlife Service / J.N. “Ding” Darling, National Wildlife Refuge.

Van zoet naar zout
Dat is op het eerste gezicht misschien verbazingwekkend, want alligators leven doorgaans in zoet water, terwijl de haaien de meeste tijd doorbrengen in zout water. Maar in werkelijkheid is het allemaal niet zo zwart-wit. Veel haaien kunnen ook in zoet water zwemmen. En ook de slimme alligator wil wel eens een uitstapje maken naar zout water, zo vertelt onderzoeker James Nifong. “Alligators zoeken in zoutrijke omgevingen naar zoet water. Wanneer het echt heel hard regent, kunnen ze nippen van zoet water dat op het oppervlak van het zoute water ligt. En daardoor kunnen ze langer in zout water verblijven.”

Jonge haaien
De middels GPS-zenders verkregen data onderschrijft dat. Deze gegevens laten zien at alligators van het ene zoetwatergebied naar het andere reizen en daarbij vaak door deels omsloten kustwater reizen waar dat zoete water zich mengt met het zoute water en haaien hun jongen ter wereld brengen. “De frequentie waarmee het ene roofdier het andere eet, is echt afhankelijk van de omvang,” stelt Nifong. “Als een kleine haai voorbij een alligator zwemt en de alligator het gevoel heeft dat hij de haai de baas is, zal deze toeslaan.”

“De resultaten roepen de vraag op hoe belangrijk haaien en roggen zijn voor het dieet van de alligator,” concludeert Nifong. Tevens vraagt hij zich af hoeveel jonge haaien door toedoen van alligators het loodje leggen en in hoeverre alligators dus als een bedreiging voor de haaienstand moet worden gezien.