Bestudeerd gaat worden of het goedgekeurde vaccin ook kinderen en tieners tussen de 6 en 17 jaar voldoende beschermt.

Ondertussen zijn er in de Europese Unie drie coronavaccins goedgekeurd: dat van Pfizer/BioNTech, Moderna en Oxford/Astrazenea. Maar in hoeverre werken ze eigenlijk bij kinderen? Dat is wat de makers van het Oxford-vaccin willen uitzoeken. Zij lanceren nu als eerste een studie om de werking van het vaccin onder kinderen en tieners te gaan testen.

Veilig
“Voortbouwend op eerdere testen met het vaccin, hebben we aangetoond dat het vaccin veilig is en een sterke immuunreactie bij alle volwassenen op gang brengt,” zo schrijft de Universiteit Oxford. En nu is het de buurt aan kinderen. “We willen met het onderzoek gaan beoordelen of het vaccin ook bij kinderen en tieners tussen de 6 en 17 jaar een goede immuunreactie aanwakkert.”


Over het Ofxord-vaccin
Het vaccin AZD1222 (eerder ook wel ChAdOx1-nCov-19 genoemd) is ontwikkeld door onderzoekers van de universiteit Oxford. Het vaccin herbergt een onschadelijk, verzwakt adenovirus dat onder chimpansees verkoudheidsklachten veroorzaakt. Dit verzwakte virus doet dienst als zogenoemde ‘vector’. Dat betekent dat het een stukje van het coronavirus transporteert, met als doel een immuunreactie in het lichaam op te roepen. In dit geval transporteert het virus de genetische code die beschrijft hoe het kenmerkende spike-eiwit – te vinden aan de buitenzijde van SARS-CoV-2 – geproduceerd moet worden. Wanneer het vaccin de cellen in het lichaam binnendringt, gaan zij met behulp van deze genetische code de spike-eiwitten aanmaken. Het resulteert erin dat ons lichaam met deze (onschadelijke) spike-eiwitten geconfronteerd wordt en het immuunsysteem er een antwoord op kan formuleren. Dat antwoord komt van pas als iemand later in aanraking komt met het complete coronavirus. Omdat het immuunsysteem de spike-eiwitten – die het virus gebruikt om onze cellen binnen te dringen – al op de radar heeft, kan het hopelijk snel met SARS-CoV-2 afrekenen en een infectie voorkomen.

Een schematische weergave van hoe het virus in elkaar steekt en werkt. Afbeelding: University of Oxford

Tijdens de studie zullen er 300 vrijwilligers worden verzameld. 240 van hen zal het Oxford-vaccin toegediend krijgen, de rest een placebo waarvan tevens is aangetoond dat het veilig is. Vervolgens zal bestudeerd worden of het vaccin net zo effectief is bij kinderen en tieners als bij volwassenen.

Kinderen
Volgens de onderzoekers is het heel belangrijk om het vaccin ook onder kinderen te testen. “Hoewel de meeste kinderen relatief weinig last hebben van het coronavirus en het onwaarschijnlijk is dat ze er heel ziek van worden, is het wel heel belangrijk om de veiligheid en de immuunreactie op het vaccin bij kinderen en jongen vast te stellen,” zegt onderzoeksleider van de nieuwe studie Andrew Pollard. “Sommige kinderen kunnen namelijk baat hebben bij vaccinatie. Met het nieuwe onderzoek zullen we ons begrip over hoe we het coronavirus moeten bedwingen uitbreiden naar jongere leeftijdsgroepen.”

Invloed
Het meeste onderzoek is momenteel uitgevoerd onder volwassenen. En dat terwijl kinderen ook aanzienlijk door de coronacrisis zijn getroffen. “De COVID-19-pandemie heeft een diepgaande negatieve invloed gehad op het onderwijs, de sociale ontwikkeling en het emotionele welzijn van kinderen en tieners,” zegt kinderarts en onderzoeker Rinn Song. “Het is daarom essentieel om gegevens te verzamelen over de veiligheid en immuunrespons op ons coronavaccin onder deze leeftijdsgroepen. Hierdoor kunnen ook zij mogelijk in de nabije toekomst meegenomen worden in het vaccinatieprogramma.”


De proef is onlangs van start gegaan en de eerste prik zal al in februari worden gezet. “Ons begrip van hoe kinderen worden getroffen door het coronavirus blijft evolueren,” aldus onderzoeker Grace Li. “Dit onderzoek zal dan ook een belangrijke rol spelen bij het helpen beschermen van kinderen in de toekomst.”

Wist je dat…

…wetenschappers ook aan het uitzoeken zijn of we verschillende vaccins kunnen combineren? Zo zijn ze bijvoorbeeld aan het onderzoeken of mensen net zo goed beschermd zijn tegen het coronavirus als ze eerst een Pfizer-prik krijgen en later een Oxford-prik. Meer weten of het hoe en waarom? Lees hier snel verder!