Het Defense Advanced Research Projects Agency (DARPA), een instituut van het Amerikaanse ministerie van defensie, wil zo snel mogelijk een vliegende auto ontwikkelen. Over vier jaar moet het prototype klaar zijn. Breekt het tijdperk van ‘The Jetsons’ eindelijk aan?

Het toekomstige voertuig moet ruim 450 kilometer kunnen reizen met een volle tank. Daarnaast moet het voertuig binnen een minuut transformeren van een soort Humvee naar een vliegtuig. De vliegende auto is in staat om vier personen (inclusief bagage) mee te nemen. DARPA wil dat de vliegende auto gebruikt wordt in het leger, bijvoorbeeld om rivieren, ravijnen of bergen gemakkelijk over te steken.

Het programma heeft een budget van 54 miljoen dollar. Dit bedrag wordt gedeeltelijk gebruikt om bedrijven te stimuleren om een vliegende auto te ontwikkelen. En dat werkt, want het Amerikaanse bedrijf Terrafugia is druk bezig met de productie van de Transition. Dit lichtgewicht sportvliegtuigje is in staat om op wegen te rijden. Terrafugia verwacht dat de eerste vliegende auto (of beter gezegd: rijdende vliegtuig) eind dit jaar te koop is voor 194.000 euro.

De Transition voldoet echter nog lang niet aan de eisen van DARPA. Zo heeft de Transition een landingsbaan nodig om op te stijgen en te landen. De Transformer – de codenaam voor het voertuig van DARPA – moet in staat zijn om verticaal van de grond te komen. Toch maakt de Transition gebruik van technologieën die toepasbaar zijn in de Transformer.