lovejoy

Wetenschappers hebben geheel per ongeluk een fantastische foto gemaakt van komeet Lovejoy. Ze maakten het kiekje toen ze naar iets heel anders op zoek waren: een verklaring voor het versneld uitdijende heelal.

Onderzoekers maakten de foto – per ongeluk dus – met behulp van de Dark Energy Camera op het Cerro Tololo Inter-American Observatory. Op het kiekje schittert komeet C/2014 Q2, bijgenaamd Lovejoy. De komeet werd in augustus vorig jaar ontdekt en moet niet verward worden met de gelijknamige komeet die in 2011 op wonderbaarlijke wijze een scheervlucht langs de zon overleefde.

Op 30 januari scheerde komeet C/2014 Q2 langs de zon. Op 7 januari was de afstand tussen de komeet en de aarde het kleinst: een slordige 70 miljoen kilometer. Inmiddels haast C/2014 Q2 zich alweer bij ons vandaan en bevindt deze zich op meer dan 80 miljoen kilometer afstand.

lovejoy2

Ondanks die grote afstand is het toch nog mogelijk om fantastische foto’s van de komeet te maken, zo blijkt wel uit de foto die met de Dark Energy Camera werd gemaakt (bekijk ‘m hier in volle glorie). Het was een ongelukje, zo biechten de astronomen op. Met de Dark Energy Camera wordt onderzoek gedaan naar de uitdijing van het heelal. In 1998 ontdekten onderzoekers dat het heelal steeds sneller uitdijt. Mogelijk is dat te wijten aan donkere energie. Met behulp van de Dark Energy Camera onderzoeken wetenschappers de versnelde uitdijing van het heelal en de aard van donkere energie. “(Deze foto, red.) herinnert ons eraan dat we voordat we verder kijken dan ons sterrenstelsel groot is, uit moeten kijken voor hemellichamen die zich veel dichter bij huis bevinden!” zo schrijven de onderzoekers.