De elementen 113, 115, 117 en 118 – die je voor zover we weten niet buiten het lab zult aantreffen – hebben officieel hun intrek in het periodiek systeem genomen.

Element 113 is ontdekt door een Japanse onderzoeksgroep. Het is het eerste element in het periodiek systeem dat in Azië is ontdekt. De andere drie elementen werden ontdekt door een internationaal team van onderzoekers uit onder meer de VS en Rusland.

Superzwaar
Elementen 113, 115, 117, en 118 zijn zogenoemde superzware elementen. Ze zijn tot op heden nog niet in de natuur aangetroffen. Onderzoekers creëren ze zelf, in het laboratorium. Zo ontstond element 113 bijvoorbeeld nadat onderzoekers een dun laagje bismut bombardeerden met zinkionen. Wanneer twee kernen fuseren, kan een nieuwe element ontstaan. Het opsporen van deze superzware elementen is best lastig. omdat een fusie van twee kernen een vrij zeldzaam fenomeen is en het resulterende superzware element doorgaans maar heel kort bestaat. Zo bestonden de isotopen van element 113 korter dan een duizendste van een seconde!

Een illustratie van element 117. Afbeelding:  Kwei-Yu Chu / LLNL.

Een illustratie van element 117. Afbeelding: Kwei-Yu Chu / LLNL.

Eiland van stabiliteit
In de toekomst hopen de onderzoekers nog zwaardere elementen te ontdekken. “En op een dag hopen we het ‘eiland van stabiliteit’ te ontdekken,” vertelt onderzoeker Kosuke Morita, één van de ontdekkers van element 113. Hij verwijst daarmee naar elementen die superzwaar zijn, maar tevens – dankzij een speciaal aantal neutronen en protonen – stabiel zijn. Deze elementen vervallen niet zo snel als de superzware elementen die nu zijn ontdekt en met deze elementen kan dus ook gemakkelijker geëxperimenteerd worden.

Maar voor de jacht op nog zwaardere elementen geopend wordt, wacht de ontdekkers van deze elementen nog een andere taak. De elementen die ze nu ontdekt hebben van een naam voorzien!