Nieuwe schatting: er wachten er nog minder dan 40 op ontdekking.

Al decennia zoeken onderzoekers naar potentieel gevaarlijke ruimtestenen die vroeg of laat in de nabijheid van onze planeet komen (ook wel aardscheerders genoemd). Het heeft ertoe geleid dat het lijstje met flinke aardscheerders (groter dan 1 kilometer) flink is uitgebreid. Grote vraag is natuurlijk hoeveel van deze grote ruimtestenen we tot op heden over het hoofd hebben gezien.

106 ruimtestenen
Daar kun je op basis van de succesvolle zoektochten naar aardscheerders meer over zeggen. Gebaseerd op het aantal ontdekte aardscheerders, de omvang van het stukje ruimte dat bestudeerd is en de beperkingen van onze telescopen en camera’s kun je een aardige schatting maken van het aantal grote ruimtestenen dat nog op ontdekking wacht. En dat hebben onderzoekers dan ook gedaan. De uitkomst? 106 van deze zware jongens zouden zich nog ergens in de duisternis verbergen.

Wist je dat er tot op heden nabij de aarde 884 grote ruimtestenen ontdekt zijn? Geen van deze ruimtestenen vormt op korte termijn een bedreiging voor de aarde.

37 ruimtestenen
Maar die schatting is aan de hoge kant, zo blijkt nu uit een nieuwe analyse. In plaats van 106 zouden slechts 37 grote aardscheerders nog op ontdekking wachten. Dat zijn er bijna drie keer minder! Het zou betekenen dat we niet 89%, maar 96% van alle grote ruimtestenen reeds ontdekt hebben.

Hoe komen onderzoekers tot die nieuwe conclusie? Het heeft alles te maken met de wijze waarop de absolute helderheid (H) van ruimtestenen de afgelopen jaren is afgerond. Dat gebeurde op één decimaal en daarmee hebben we het aantal potentieel gevaarlijke planetoïden dat uit berekeningen kwam rollen, overschat, zo vertelden onderzoekers tijdens een bijeenkomst van de American Astronomical Society’s Division for Planetary Sciences.