philae1

Komeet 67P is keihard en in de atmosfeer van de komeet bevinden zich organische moleculen. Die conclusie trekken onderzoekers nadat ze de gegevens die Philae verzamelde kort voor hij in slaap viel, hebben geanalyseerd.

Lander Philae arriveerde vorige week woensdag op komeet 67P. Al snel bleek dat de lander – na enkele hink-stap-sprongen – niet helemaal op de gewenste plek was neergedaald. Het lijkt erop dat de lander zich in de schaduw van een grote klif bevindt waar deze onvoldoende zonne-energie kan opwekken. Al snel werd het onvermijdelijke werkelijkheid: Philae verbruikte meer energie dan deze kon opwekken, trok zijn batterijen leeg en viel in slaap.

De data
Maar voorafgaand aan het moment waarop Philae in slaap viel, kon deze nog zo’n zestig uur onderzoek doen. In die zestig uur werden zoveel mogelijk instrumenten aan boord van de lander ingeschakeld. Philae boorde, hamerde, ‘rook’ aan de atmosfeer van de komeet en verzamelde enkele monsters. Gelukkig lukte het de lander vervolgens kort voor deze in slaap viel ook nog om alle verzamelde data richting de aarde te sturen. Onderzoekers hebben zich nu over die informatie gebogen en kunnen de eerste conclusies trekken.

Organische moleculen
Onderzoekers melden dat Philae de atmosfeer van de komeet aan een onderzoek heeft onderworpen en daar organische moleculen heeft aangetroffen. Om welke moleculen het precies gaat, is in dit stadium nog onduidelijk. Wetenschappers werken hard om de moleculen op basis van de gegevens die Philae heeft doorgestuurd, te identificeren.

Keihard
De onderzoekers verantwoordelijk voor MUPUS (Multi-Purpose Sensors for Surface and Sub-Surface Science) – een instrument dat onder meer sensoren in de komeet moest hameren – stellen dat 67P waarschijnlijk zo hard als ijs is. “Hoewel de kracht van de hamer geleidelijk toenam, waren we niet in staat om diep in het oppervlak door te dringen,” stelt onderzoeker Tilman Spohn. Andere instrumenten onderschrijven dat de komeet niet zo zacht is als gedacht werd. Zo waren diverse instrumenten in staat om ons meer te vertellen over de eerste landingsplek van Philae. “Het ijs dat zich op de eerste landingsplek onder een laag stof bevindt, is verrassend sterk,” stelt onderzoeker Klaus Seidensticker.

Boor
Philae heeft ook de boor gebruikt. Men vermoedt dat de boor werkte en dat materiaal verzameld is en naar een laboratorium aan boord van de lander is gebracht. Maar of het Philae ook daadwerkelijk is gelukt om materiaal te verzamelen en analyseren, is nog onduidelijk. “We hebben momenteel geen informatie over de kwantiteit en kwaliteit van het bodemmonster,” stelt Fred Goesmann.

Camera
Ook de camera aan boord van Philae heeft zijn werk gedaan. Deze heeft in ieder geval van twee locaties op de komeet foto’s gemaakt. Dat deed de camera tijdens de afdaling en na de derde landing.

Al met al zijn de onderzoekers in hun nopjes met de onderzoeksgegevens die Philae heeft doorgestuurd. Hoewel de lander momenteel slaapt en dus geen nieuwe informatie verzamelt, hoeven de wetenschappers zich niet te vervelen. In 60 uur tijd heeft de lander genoeg informatie verzameld om de wetenschappers even bezig te houden. Verdere analyse zal naar verwachting nog heel wat meer over komeet 67P onthullen. “We hebben een grote hoeveelheid waardevolle informatie verzameld, die alleen verzameld kon worden door direct contact met de komeet,” vertelt Ekkehard Kührt namens het Duitse Centrum voor Lucht- en Ruimtevaart. “In combinatie met de metingen die orbiter Rosetta verzameld heeft, zijn we goed op weg om kometen beter te gaan begrijpen. De kenmerken van hun oppervlak blijken heel anders te zijn dan eerder werd gedacht.”